Vierde maantje bij Pluto ontdekt

Astronomen hebben opnieuw een maantje gevonden bij de verre, ijsachtige dwergplaneet Pluto. Dit heeft de ruimtevaartorganisatie NASA gisteren gemeld.

De nieuwe satelliet, P4 genoemd, werd op 28 juni ontdekt op opnamen van de Hubble-telescoop. De maan is 15 tot 35 kilometer groot en daarmee de kleinste van het nu bekende viertal. P4 draait in ruwweg een maand rond Pluto. Hij doet dat tussen de banen van de twee andere kleine satellieten, Nix en Hydra, die ruwweg 80 kilometer groot zijn. De grootste maan, Charon, is met zijn 1.200 kilometer half zo groot als Pluto en staat het dichtst bij de dwergplaneet.

Astronomen denken dat de vier manen zijn ontstaan nadat in een ver verleden een Pluto-achtig hemellichaam tegen deze dwergplaneet was gebotst. Er werd toen een grote hoeveelheid ijs en gesteenten de ruimte ingeslingerd, die vervolgens samenklonterde tot één grote en drie (of meer) kleinere manen. De nieuwste satelliet werd gevonden tijdens het zoeken naar een mogelijke ring van ijs- en stofdeeltjes rond Pluto. Daar zijn nog geen tekenen van gevonden. In juli 2015 zullen Pluto en zijn manenstelsel voor het eerst door de Amerikaanse ruimtesonde New Horizons van nabij worden bestudeerd.