Pinguïn jaagt op geur

African penguins (Spheniscus demersus), also known as Black-footed Penguin, are pictured at Table Mountain National Park between Simon's Town and Cape Point, near Cape Town, in South Africa, on July 4, 2010. The park is frequently visited by tourists wanting to see the thriving colonies of African penguins. AFP PHOTO/Jewel SAMAD AFP

Afrikaanse pinguïns, ook bekend als zwartvoetpinguïns, zwemmen dagelijks vele tientallen kilometers om vis te vangen. Maar hoe weten ze waar ze precies moeten wezen? Ze volgen hun neus. Of liever gezegd, hun snavel.

Dit melden Zuid-Afrikaanse onderzoekers in het augustusnummer van het Journal of Experimental Biology. De pinguïns blijken op twee kilometer afstand dimethylsulfide te kunnen ruiken. Deze organische zwavelverbinding is een belangrijke component van de karakteristieke zeelucht.

Dimethylsulfide wordt op grote schaal geproduceerd door plantaardig plankton en komt vooral vrij wanneer dit plankton wordt opgegeten door vis. Een ‘bel’ van dimethylsulfide vlak boven het zeeoppervlak is dus een teken dat er eten is.

Het was al bekend dat stormvogels op geur afkomen, zowel op die van visolie als op die van dimethylsulfide. Maar van pinguïns, die niet vliegend maar zwemmend jagen, was daarover niets bekend.

De Zuid-Afrikaanse onderzoekers gingen met een boot de zee op en verspreidden daar olie met verschillende geuren. Pinguïns bleken niet te malen om de geur van visolie. Maar de geur van dimethylsulfide wisten ze feilloos vanaf grote afstand op te pikken.