Ecuador: boete en celstraf na kritiek op president

Een rechtbank in Ecuador heeft gisteren drie directeuren van een oppositionele krant en een voormalige columnist veroordeeld tot een gezamenlijke boete van dertig miljoen dollar (21 miljoen euro) en celstraffen van drie jaar voor elk van de betrokkenen.

Ze waren door de regering aangeklaagd omdat de krant, El Universo, in februari een column had gepubliceerd over een muiterij in september vorig jaar, waarbij opstandige politiemensen president Rafael Correa enige tijd belegerden in een ziekenhuis. De columnist, Emilio Palacio, had de president omschreven als een dictator en hem ervan beschuldigd het bevel te hebben gegeven om militairen het vuur te laten openen op het ziekenhuis, waarin verder burgers zaten die niets met de zaak te maken hadden.

President Correa, een bondgenoot van de Venezolaanse president Hugo Chávez, beschouwde het artikel als lasterlijk en daagde de krant en de journalist voor de rechter. Inmiddels heeft Palacio in verband met de rechtszaak overigens ontslag genomen. Correa had in eerste instantie zelfs een nog hogere schadevergoeding geëist van tachtig miljoen dollar. De president toonde zich opgetogen over het rechterlijke vonnis. Volgens zijn advocaat bewees het dat elke burger die zich in zijn goede naam voelde aangetast met succes verhaal kan halen bij de rechter.

De vertrokken columnist sprak daarentegen van een „barbaars” oordeel. „Wanneer er een dictatuur is moet men maar zien hoe men kan overleven.” Hij beschuldigde Correa's bewind ervan de vrijheid van meningsuiting te willen beëindigen. De directeuren van de krant en de journalist zullen in beroep gaan.

In februari daagde de president ook al twee andere journalisten voor de rechter, die in een boek hadden onthuld dat bedrijven van de broer van de president illegaal overheidscontracten ter waarde van 600 miljoen dollar hadden ontvangen voor het aanleggen van wegen. De president betoogde voor de rechter dat hij niets van de zaak had geweten en liet de contracten meteen annuleren. (Reuters, AP, AFP)