Cameron duikt weg voor vragen

David Cameron moest zich gisteren verantwoorden in het afluisterschandaal rond News Corp. Hij bleef vaag over zijn gesprekken met de top van het mediabedrijf.

Wanneer kan een gesprek met de top van News International wel en wanneer kan het niet? Zijn gebrek aan een duidelijk antwoord op die vraag zal de Britse premier David Cameron na gisteren blijven achtervolgen.

Na enkele dagen waarin de focus van het afluisterschandaal zich verlegde naar de politie en de leiding van mediabedrijf News Corp, was nu opnieuw de premier aan de beurt. Tijdens een ingelast spoeddebat – het Lagerhuis stelde zijn zomerreces ervoor uit – moest premier Cameron zich verantwoorden voor zijn vriendschappen met Rebekah Brooks, directeur van uitgever News International, en Andy Coulson, zijn voormalige woordvoerder en oud-hoofdredacteur van News of the World.

De vragen kwamen als een spervuur; 136 in bijna tweeënhalf uur. En Cameron overleefde; de premier besefte dat hij niet anders kon dat te erkennen dat „met de kennis van nu” hij Andy Coulson beter niet had kunnen aannemen als woordvoerder. „Geloof me, ik heb hiervan geleerd.” Het was de eerste keer sinds Coulson in januari ontslag nam als Camerons spindoctor dat de premier zich zo uitsprak. Labourleden suggereerden eerder deze week nog dat de premier zou moeten opstappen, nu noemde Ed Miliband de benoeming nu slechts „een tragisch loyaliteitsconflict” en „een catastrofale beoordelingsfout”.

Vragen over premier Camerons ontmoetingen met Rebekah Brooks en James Murdoch namen een gevaarlijkere wending. Beiden waren aanwezig bij een kerstdiner met de premier. Dat vond plaats enkele dagen nadat bekend was geworden dat de Britse minister van Cultuur toestemming zou moeten geven voor de overname van BSkyB door News Corp.

Miliband vroeg hem of hij het Lagerhuis ervan kon verzekeren dat BSkyB niet ter sprake was gekomen. De premier antwoordde dat de secretaris van het kabinet na onderzoek had geconcludeerd dat „de ministeriële code” niet was geschonden, „niet het minst omdat ik had verzocht volledig uitgesloten te worden van die beslissing”. „Ik was niet verantwoordelijk. Ik had speciaal gevraagd om buiten enige besluitvorming te blijven en buiten de informatiestroom omdat ik mezelf niet in enige compromitterende positie wilde plaatsen.”

De minister van Cultuur, Jeremy Hunt, die de overname wel had moeten goedkeuren, zei: „De discussies die de premier had over BSkyB waren irrelevant. Ze waren irrelevant omdat ikzelf degene was die deze beslissing nam. Dit was geen geval van collectieve verantwoordelijkheid. Dit was een semi-juridisch proces.”

Uiteindelijk erkende Cameron dat het in de toekomst misschien beter is om dergelijke overnames door een onafhankelijke instantie te laten beoordelen: „Het kan zijn dat we politici uit alle beslissingen over mediafusies moeten halen.” En hij zei dat het onderzoek door rechter Leveson naar de handelwijze van de media ook sociale netwerken en de BBC zal omvatten. „Zoals links de macht van Rupert Murdochs imperium heeft overschat, heeft rechts de linkse neigingen van de BBC overschat.”

Maar de oppositie nam er geen genoegen mee. Cameron kreeg in totaal negen vragen over mogelijke conversaties die hij over BSkyB zou hebben gehad. Zijn uiteindelijke antwoord was: „Zoals Rebekah Brooks ook zegt, we hebben nooit een gesprek gehad dat we niet gehad zouden hebben in bijzijn van de Kamercommissie [van Cultuur, Media en Sport door wie Brooks dinsdag werd ondervraagd, red.].”

Camerons frustratie was duidelijk hoorbaar toen er opnieuw de vraag kwam of hij het woord BSkyB in de mond had genomen in aanwezigheid van Brooks of Murdoch. De Britse premier zuchtte daarop slechts ‘Urgh’ .

Het Lagerhuis is nu met reces tot begin september. Premier Cameron hoopt dat dan de storm enigszins zal zijn geluwd. Maar hoewel de zomervakantie normaal nieuwsloos is, zal dat dit jaar wel eens kunnen tegenvallen.