Hubble ontdekt nieuwe maan bij Pluto

This image provided by NASA combines two labeled images of the Pluto system taken by the Hubble Space Telescope's Wide Field Camera 3 ultraviolet visible instrument with a newly discovered fourth moon P4 circled. NASA announced Wednesday, July 20, 2011 that the Hubble Space Telescope has found a fourth moon circling Pluto, which had been demoted from full planet to dwarf planet. The image on the left was taken on June 28, 2011. The image on the right was taken on July 3, 2011. (AP Photo/NASA, ESA, and M. Showalter (SETI institute) Op deze foto's van Nasa zijn twee foto's van het Pluto systeem te zien die door Hubble zijn geschoten. De linkerfoto is op 28 juni genomen, de rechter op 3 juli. Foto AP / NASA / ESA / M. Showalter (SETI)

In de zoektocht naar een antwoord op de vraag of de dwergplaneet Pluto net als Saturnus ringen heeft, zijn wetenschappers op iets anders gestuit: een vierde maan.

Naast de drie manen die al bekend waren, cirkelt er nog een vierde satelliet om Pluto heen, zegt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa vandaag.

Met behulp van de Hubble Space Telescope namen wetenschappers de vierde maan waar. Het gaat om een minuscule maan met een doorsnede van tussen de 13 en 34 kilometer. Ter vergelijking, Charon, de grootste maan van Pluto, is met een doorsnede van 1043 kilometer tussen de dertig en tachtig keer groter. Totdat astronomen een naam hebben bedacht, gaat het object door het leven als P4. De twee andere manen van Pluto heten Nix en Hydra, allebei tussen de 32 en 113 kilometer in diameter.

Onderzoeksgroep Seti leidde het observatieprogramma met de Hubble telescoop. Mark Showalter van Seti is blij met de gelukkige ontdekking.

“Ik vind het zeer opmerkelijk dat de cameras van Hubble ons in staat stelden zo’n klein object zo duidelijk te kunnen zien op een fastand van meer dan 5 miljard kilometer.” - Showalter

P4 bevindt zich tussen Nix en Hydra in. Die twee manen werden in 2005 ontdekt, ook met de Hubble. Charon werd in 1978 ontdekt in het Amerikaanse Naval Observatory. Alle vier de manen van Pluto zijn, zo vermoedt men, gevormd toen Pluto en een ander object van planeet-formaat botsten in de vroege geschiedenis van ons zonnestelsel.

De nieuwe maan P4 werd op een foto van Hubble op 28 juni ontdekt en zijn bestaan kon bevestigd worden met foto’s van 3 en 18 juli, meldt Nasa.