De zus van Marilyn Monroe

Op haar twaalfde kreeg Marilyn Monroe ineens een halfzus van negentien. Ze heette Berniece Baker Miracle, was getrouwd en woonde in Detroit. De zussen hadden niet van elkaars bestaan geweten totdat hun krankzinnige moeder Gladys vanuit het gesticht een brief met deze boodschap hun wereld instuurde.

Marilyn Monroe – echte naam: Norma Jeane Baker – had nauwelijks familie, dus de plotselinge intrede van een zus was een kostbaar geschenk. Maar pas na zes jaar was er geld voor een eerste ontmoeting: de zussen woonden aan weerszijden van Amerika. In 1944 stapte het nog onbekende, achttienjarige zusje uit op het treinstation van Detroit. Zus Berniece herkende haar meteen. „Geen van de andere passagiers zag er in de verste verte zo uit: lang, zo knap en zo fris.” Op de achterbank van de auto staarden de zussen elkaar aan, drukten elkaar fijn, zagen dezelfde mond in eenzelfde hartvormig gezicht.

Toen Berniece twee jaar later haar zusje opzocht in Los Angeles, was het iconische merk al in de maak. Ze heette nu Marilyn Monroe, want dat allitereerde zo goed. Ze sliep met krulspelden in, en die krullen blondeerde ze. Vanaf 1948 ging het hard met haar bekendheid. Ultrakorte filmrolletjes werden grotere rollen, ze tekende een contract bij 20th Century Fox, zong in Korea de Amerikaanse manschappen toe. Ook de nadelen van haar soort leven begonnen op te spelen. Ze had nauwelijks privacy. De ster was op haar hoede.

Ja, haar zus, die durfde ze nog in vertrouwen te nemen. Berniece was zuiver, want van Hollywoodsmetten vrij. Jaloers was ze evenmin – het was eerder andersom. „Jij bent zo fortuinlijk dat je een normaal leven leidt”, zei Marilyn.

Jaren later, in 1961, reisde Berniece naar New York om opnieuw haar beroemde zusje op te zoeken. Het ging allerminst goed. „Ik heb heel wat problemen. Heel wat problemen”, zei de wereldster. Ze praatte erop los, maar als het erop aan kwam, hield ze de boot af. Als Berniece vroeg over al die slaappillen die ze slikte, dan werd Marilyn bits. „Ik heb ze nodig!” Haar slaapkamerdeur ging ’s nachts op slot.

Achter zo’n dichte slaapkamerdeur vond Marilyn Monroe een jaar later de dood. Ze stierf aan een overdosis pillen, met een hand op de telefoon. Berniece was net een week met vakantie. „Ik denk nog steeds”, zei ze in een interview dertig jaar later, „als ik toen thuis was geweest, was ze misschien niet gestorven.”

Ingmar Vriesema

In oktober verschijnt Het Beroemde Broer en Zus Boek, door Ingmar Vriesema (Uitgeverij Thomas Rap). Over 47 onbekende broers en zussen van wereldberoemde mensen.