Voetbalsters Japan op vechtlust naar titel

Ze waren torenhoog favoriet voor de wereldtitel, maar drie dramatische missers in de strafschoppenserie werden de Amerikaanse voetbalvrouwen gisteravond fataal. Na een zinderende WK-finale in Frankfurt, geëindigd in 2-2 na verlenging, lieten de Japanse voetbalsters zich voor het eerst tot wereldkampioen kronen.

De Japanse vrouwen gilden het uit van vreugde toen Saki Kumagai de beslissende strafschop benutte, zo groot was de ontlading voor de meest vechtlustige ploeg van het toernooi.

De Amerikaanse speelsters, tweevoudig wereldkampioen, hadden de nederlaag aan zichzelf te wijten. Ze hadden zeker in de reguliere speeltijd een veldoverwicht, maar sprongen erg slordig met de kansen om. Zo raakte Megan Rapinoe de paal, Abby Wambach trof de lat. Twintig minuten voor tijd kwam Amerika alsnog op een verdiende voorsprong, dankzij een schot van invalster Alex Morgan.

Maar Japan, dat op een WK nog nooit verder was gekomen dan de kwartfinale, gaf zich niet gewonnen. Na een fout van aanvoerster Christie Rampone, tien minuten voor tijd, kwam Aya Miyama vrij voor het doel te staan. De aanvalster maakte geen fout en zorgde voor 1-1.

In de verlenging leek een goal van Wambach, uit een kopbal, alsnog voldoende voor de derde wereldtitel. Maar opnieuw toonden de Japanse vrouwen hun veerkracht. Homare Sawa, uitgeroepen tot beste speelster van het toernooi, maakte er drie minuten voor tijd 2-2 van.

In blessuretijd kreeg Amerika nog één grote kans om de wedstrijd alsnog te beslissen. De Japanse Azusa Iwashimizu werd uit het veld gestuurd, nadat ze de doorgebroken Morgan had neergehaald. Maar de vrije trap leverde geen doelpunt op.

„We hebben van een geweldige ploeg verloren”, zei de Amerikaanse keepster Hope Solo na afloop. „Ik geloof echt dat een hogere macht dit team heeft geholpen”, zei ze, doelend op de wereldwijde steun die Japan kreeg na de aardbeving en de tsunami die het land eerder dit jaar troffen.