Met een sigaretje en een Guinness

Het 140ste Brits Open kreeg in Darren Clarke een even verrassende als populaire winnaar. De 42-jarige Noord-Ier won op Royal St. George’s zijn eerste major.

Het zou het toernooi worden van de 22-jarige Rory McIlroy, na zijn zege vorige maand in het US Open de lieveling van het golfpubliek. Het werd het toernooi van zijn twintig jaar oudere landgenoot Darren Clarke. McIlroy werd roemloos 25ste, Clarke won in zijn twintigste Brits Open voor het eerst een major. „Ik ben er altijd in blijven geloven dat ik nog een keer een kans zou krijgen in de grote toernooien”, sprak een stralende Clarke met in zijn handen de Claret Jug, de meest begeerde golfbeker.

Na een onstuimige derde ronde met harde wind en regen was Clarke de slotronde als koploper begonnen. Phil Mickelson kwam snel langszij door de eerste negen holes van Royal St. George’s op magistrale wijze in dertig slagen (-5) af te raffelen. Clarke was niet onder de indruk. Hij nam weer afstand door op hole 7 een prachtige putt voor eagle (twee onder baangemiddelde) te maken. „Come on Darren”, schreeuwden de toeschouwers hem toe. De wind gierde weer over de baan. Horizontale regenbuien teisterden de spelers. Het kon Clarke niet deren, hij voelde zich in zijn element. Voor de in Dungannon geboren en getogen golfer is linksgolf, het spelen op de ruige banen langs de zee, een tweede natuur.

Onlangs verhuisde hij van Londen terug naar zijn vaderland, naar Portrush, beroemd bij golfers door de fameuze linkscourse. Clarke oefende daar veel de afgelopen tijd. Bewonderenswaardig hoe hij keer op keer lage ballen wist te produceren die ‘onder de wind’ bleven. En als hij een keer in de problemen kwam, had Clarke het geluk aan zijn zijde, zoals op hole 9 toen zijn bal op miraculeuze wijze over een gapende bunker hopte. Clarke nam het cadeautje met een verontschuldigend lachje in ontvangst. Toen Mickelson korte putts ging missen en die andere Amerikaan, Dustin Johnson, zijn tweede slag op hole 14 liet vangen door de wind en de bal out of bounds ging, was het duidelijk: Darren Clarke die in de nadagen van zijn loopbaan The Open Championship wint.

Clarke, zoon van een greenkeeper, is een man van het volk met wie de gewone Britse golffans zich kunnen identificeren. Hij rookt sigaretten op de baan, houdt van Guinness en heeft een flinke bierbuik. Vanwege zijn postuur wordt hij ‘Big D’ genoemd. „Ik denk dat mensen het leuk vinden iemand te zien winnen die er niet uitziet als een atleet”, verklaarde hij de enorme steun die hij genoot van de toeschouwers.

Clarkes beste jaren als golfer leken achter hem te liggen. De afgelopen zes jaar was hij geen enkele keer in de top-20 geëindigd in een major. Toch vond Clarke dat zijn zege niet uit de lucht kwam vallen. „Ik speelde de laatste tijd heel erg goed.” Geen loze woorden want afgelopen mei won hij op Mallorca zijn dertiende toernooi op de European Tour.

Een van zijn mooiste zeges behaalde Clarke in 2000 toen hij in de finale van het Accenture Matchplay Championship weinig heel liet van Tiger Woods. „Darren heeft ongelooflijk veel talent”, zei Woods na die nederlaag. „Hoe succesvol hij is hangt af van zijn werkethiek.”

Daar ontbreekt het wel eens aan. Clarke houdt van het goede leven. „Iedereen zegt dat ik mijn beste golf speel als ik wat dikker ben, ik ben duidelijk een aanhanger van die theorie”, lachte hij eerder in de week. Clarke speelde vijf keer om de Ryder Cup. In 2006 was hij het emotionele middelpunt van het Europese team dat op de K Club in Ierland van de Amerikanen won. Een paar weken eerder was Clarkes vrouw Heather aan borstkanker overleden. De Noord-Ier kreeg een wildcard van captain Ian Woosnam en won alle drie zijn partijen.

Voor golf in Noord-Ierland zijn het ongekende tijden. Ruim een jaar terug won Graeme McDowell het US Open, vorige maand deed Rory McIlroy het hem na. Nu is er met Clarke weer een Noord-Ierse majorzege. ‘Northern Ireland….. Golf capital of the world!!’ twitterde Rory McIlroy na de winnende putt van Clarke. De pubs in Noord-Ierland stroomden andermaal vol en Clarke gaf gisteren aan zelf ook goed los te gaan. „Hoe zal het feest zijn, Darren”?, werd hem op de BBC gevraagd. „Lang”, antwoordde Clarke met een glimlach. „En de kater zal groot zijn”, voegde hij er met pretogen aan toe.