Met een sigaretje en een bierbuik

Het zijn ongekende tijden voor het golf in Noord-Ierland.

Na de zege van Rory McIlroy op het US Open vorige maand, won Darren Clarke gisteren het Brits Open.

Het 140ste Brits Open kreeg in Darren Clarke een even verrassende als populaire winnaar. De 42-jarige Noord-Ier won op Royal St. George’s zijn eerste major.

Het zou het toernooi worden van de 22-jarige Rory McIlroy, na zijn zege vorige maand in het US Open de lieveling van het golfpubliek. Het werd het toernooi van zijn twintig jaar oudere landgenoot Darren Clarke, die voor de twintigste keer deelnam aan het Brits Open. McIlroy werd roemloos 25ste.

„Ik ben er altijd in blijven geloven dat ik nog een keer een kans zou krijgen in de grote toernooien”, sprak een stralende Clarke met in zijn handen de Claret Jug, de meest begeerde trofee in golf. Clarke was de slotronde met een slag voorsprong begonnen. Phil Mickelson kwam langszij door de eerste negen holes van Royal St. George’s op magistrale wijze in slechts dertig slagen (-5) af te raffelen. Maar Clarke nam snel weer afstand door op hole zeven een prachtige putt voor eagle te maken.

De wind gierde net als op zaterdag over de baan. De spelers werden geteisterd door hevige regenbuien. Het kon Clarke niet deren, hij voelde zich in zijn element. Voor de in Dungannon geboren golfer is linksgolf, het spelen op banen langs de zee, tweede natuur. Bewonderenswaardig hoe de Noord-Ier keer op keer lage ballen ‘onder de wind’ richting de hole wist te spelen. Als Clarke een keer in de problemen kwam, had hij het geluk aan zijn zijde, zoals op hole negen toen zijn bal op miraculeuze wijze over een diepe bunker hopte. Clarke nam het cadeautje met een verontschuldigend lachje in ontvangst.

Toen Mickelson opeens korte putts ging missen en Dustin Johnson zijn tweede slag op hole 14 out of bounds sloeg, was het duidelijk: Clarke die in de nadagen van zijn loopbaan The Open wint, het moest gewoon zo zijn. Clarke werd door de duizenden toeschouwers groots onthaald op hole 18. „Come on Darren!”

Clarke, zoon van een greenkeeper, is populair bij het publiek. Hij rookt sigaretjes op de baan, houdt van Guinness en heeft een flinke bierbuik. Vanwege zijn postuur wordt hij ‘Big D’ genoemd. „Ik denk dat de mensen het leuk vinden iemand te zien winnen die er niet bepaald uitziet als een atleet”, verklaarde hij in een interview zaterdag de enorme steun die hij kreeg van de toeschouwers. Clarkes beste jaren als golfer leken achter hem te liggen. Daarom is zijn zege in het Brits Open een flinke verrassing. Clarke zag het zelf anders. „Ik speelde de laatste tijd weer erg goed.” Afgelopen mei won hij op Mallorca zijn dertiende toernooi op de European Tour.

Vijf keer speelde Clarke in de Ryder Cup. In 2006 was hij het emotionele middelpunt van het Europese team dat op de K Club in Ierland overtuigend van de Amerikanen won. Een paar weken eerder was Clarkes vrouw Heather aan borstkanker overleden. De Noord-Ier kreeg een wildcard van captain Ian Woosnam en won alle drie zijn partijen. „Ik heb alles meegemaakt, heel slechte momenten en heel mooie momenten”, sprak Clarke in zijn speech. Als golfer had hij tot gisteren bijna alles bereikt. „Ik heb een geweldige carrière, alles gewonnen wat ik wilde winnen, het enige wat ontbreekt is succes in de majors”, zei Clarke zaterdag.

Voor het golf in Noord-Ierland zijn het ongekende tijden. Ruim een jaar terug won Graeme McDowell het US Open, vorige maand deed Rory McIlroy het hem na. Nu is er met Clarke weer een Noord-Ierse majorzege. ‘Northern Ireland... Golf capital of the world!!’ twitterde McIlroy na de winnende putt van Clarke.

De pubs in Noord-Ierland stroomden andermaal vol en Clarke gaf aan zelf ook goed los te gaan. „Hoe zal het feest zijn Darren?” werd hem op de BBC gevraagd. „Lang”, antwoordde Clarke met een glimlach. „En de kater zal groot zijn”, voegde hij er met pretogen aan toe.

Van de twee Nederlandse golfers die bij hun debuut in een major het weekend wisten te halen, deed Floris de Vries het verdienstelijk. De pas 21-jarige speler van Golf Team Holland eindigde op de gedeeld 48ste plaats met een totaal van 292 slagen (+12), zeventien slagen meer dan Clarke. De 25-jarige Joost Luiten liet het in het weekend afweten. De beste golfer van Nederland werd met +16 gedeeld 63ste.