Lekkende ringen

Bruno van Wayenburg zet de mythe voort dat de oorzaak van de ontploffing van de Space Shuttle Challenger lag in een lekkende afdichtingsring van één van haar vaste brandstofraketten (‘Tussen taxi, truck en tank’, wetenschapsbijlage 9 & 10 juli). De werkelijke oorzaak is een andere. Senator Wallace Bennett uit Utah stelde samen met regeringsfunctionaris David Kennedy, ook uit Utah, in 1972 aan president Nixon voor om James Fletcher, president van de universiteit van Utah, tot hoofd van het nieuwe Space Shuttle-programma te benoemen. Fletcher stelde de commissie samen die de leveranciersselectie deed. Gesteund door senator Frank Moss, uit Utah, gunde deze commissie het contract van 1 miljard dollar voor de vaste brandstofraketten niet aan de winnaar van de selectieronde, Lockheed, maar aan de nummer 2, Morton Thiokol – uit Utah. Er was één praktisch probleem toen de werkgelegenheid voor Utah was veiliggesteld: hoe de vaste brandstofraketten naar de lanceerplaats in Florida te krijgen? Het werd de trein, met de raketten verdeeld in losse segmenten, die op de lanceerplaats aan elkaar verbonden moesten worden. En daarvoor waren de beruchte lekkende afdichtingsringen nodig...

Dr Arie Barendregt RM MBA

Adjunct-Professor Managerial Economics, Webster University te Leiden

Naschrift Bruno van Wayenburg: De lekkende O-ringen waren dus de directe, technische oorzaak van het exploderen van de shuttle, maar de problemen hadden inderdaad diepere gronden, zoals de hoge druk om veel shuttles te lanceren en politiek handjeklap.