Facebook groeit niet eeuwig

Facebook heeft er de afgelopen zes maanden weer 150 miljoen gebruikers bij gekregen, waardoor het totaal nu op 750 miljoen is gekomen. Maar het einde van de snelle groei van het sociale netwerk zou wel eens in zicht kunnen zijn. Het heeft minder dan acht maanden gekost om van 100 miljoen naar 200 miljoen gebruikers te gaan. Voor de jongste verdubbeling was ongeveer anderhalf jaar nodig.

Nieuwe technologieën volgen meestal de beroemde S-curve. Een paar mensen proberen iets al in een vroeg stadium uit, en anderen pas in een laat stadium, terwijl de meesten zich in de middenfase aansluiten. Als Facebook eenzelfde traject volgt – zoals het geval lijkt te zijn – zal het bedrijf bij ongeveer 1 miljard regelmatige gebruikers zijn top bereiken.

Het kan uiteraard ook anders lopen. Concurrenten gaan misschien beter inspelen op trends, waardoor het marktaandeel van Facebook afbrokkelt. Of in positievere zin: China zou Facebook toestemming kunnen geven binnen zijn grenzen te opereren, waardoor een grote nieuwe markt wordt geopend. Bovendien hebben nu ongeveer vier miljard mensen wél een mobiele telefoon, maar geen internetaansluiting. Als een groot aantal van hen overstapt op smartphones mét internet, kan Facebook honderden miljoenen extra gebruikers lokken.

Maar er is nog een andere variabele in het spel – hoe zwaar het netwerk belast wordt. Mensen delen dagelijks ongeveer 4 miljard foto’s, ‘status updates’ en chats op Facebook. Oprichter Mark Zuckerberg zegt dat de hoeveelheid informatie die mensen delen ieder jaar verdubbelt, en dat dit voorlopig ook zo zal blijven.

Maar voor hoe lang? Grote sprongen die gepaard gingen met innovaties als de telegraaf en de telefoon, zijn uiteindelijk vrijwel stilgevallen. Bovendien is het internetverkeer volgens Cisco de afgelopen vijf jaar ‘slechts’ met zo’n 50 procent per jaar gegroeid, en het tempo zou afnemen. Facebook kan niet sneller blijven groeien dan het netwerkverkeer.

Het bedrijf wordt momenteel buiten de beurs om op ongeveer 80 miljard dollar gewaard, ofwel meer dan honderd maal de winst over het afgelopen jaar. Facebook heeft gezegd dat het waarschijnlijk op z’n laatst in 2012 naar de beurs zal gaan. Zuckerberg doet er misschien goed aan ervoor te zorgen dat dit gebeurt voordat de groeimachine van het concern gaat haperen.

Robert Cyran

Vertaling: Menno Grootveld