Murdoch geeft de strijd op

Gisteren blies mediamagnaat Murdoch de overname van televisiebedrijf BSkyB af. Maar zijn bedrijf News Corp krijgt misschien nog een kans.

Het had een van de grootste transacties in de carrière van mediamagnaat Rupert Murdoch moeten worden.

Maar gisteren, terwijl het afluisterschandaal steeds grotere proporties aanneemt, blies Murdochs bedrijf News Corp de voorgenomen overname van satellietzender BSkyB af. „Het is te moeilijk om in dit klimaat voorwaarts te gaan”, zei vice-voorzitter Chase Carey van News Corp in een verklaring.

Het laat zien hoe het afluisterschandaal, dat het Verenigd Koninkrijk nu al tien dagen in de greep houdt en inmiddels is overgewaaid naar de VS, Murdochs media-imperium beschadigt.

Want de overname van de 61 procent aandelen in BSkyB die News Corp nog niet in handen heeft, een investering waarmee 8,9 miljard euro was gemoeid, was van groot strategisch belang voor News Corp. Onder leiding van zoon James Murdoch, tevens voorzitter van de Raad van Bestuur van BSkyB, richt News Corp zich steeds minder op kranten en meer op televisie – en dan vooral op betaaltelevisie.

BSkyB is daarin de grootste speler in het Verenigd Koninkrijk, met zenders als Sky Sport en Sky Movies. De satellietzender heeft bijna tien miljoen abonnees, en richt zich ook op breedbandinternet en telefonie. Het is een van de weinige mediabedrijven die groeit.

Met de overname had News Corp die abonnees bijvoorbeeld abonnementen kunnen aanbieden op de eigen kranten. De redacties van Sky News en de kranten hadden online kunnen gaan samenwerken en met de winst van het tv-bedrijf, vorig jaar bijna een miljard euro, hadden de verliesgevende Times-kranten overeind kunnen worden gehouden. Bovendien zou News Corp zijn grip op de betaaltelevisiemarkt in Europa kunnen verstevigen.

Dat was volgens Murdochs critici precies het probleem. Zij vreesden dat zijn media-invloed te groot werd. De Europese Commissie zag echter geen probleem, en de Britse minister van Cultuur Jeremy Hunt stond vorige week op het punt zijn toestemming te geven.

Maar toen de publieke walging over het afluisteren toenam, groeide ook de druk om BSkyB op te geven. Om het bod veilig te stellen, nam News Corp de verrassende stap om de tabloidkrant News of the World op te heffen. Vervolgens besloot Murdoch de overnameprocedure te vertragen door ineens af te zien van het afstoten van Sky News – een voorwaarde voor goedkeuring. Daarmee kwam het bod automatisch terecht bij de Britse mededingingsautoriteit, wiens onderzoek nog zeker zes maanden zou duren.

Begin deze week werd echter duidelijk dat de overname ook ‘politiek dood’ was. Tijdens het vragenuurtje in het Lagerhuis zei premier Cameron gisteren in ferme woorden: „Het is in het belang van het bedrijf om eerst de rotzooi op te ruimen en schoon schip te maken, voor het over overnames denkt.” Nog voor het Lagerhuis kon stemmen over een motie waarin Murdoch werd opgeroepen af te zien van de overname, trok de mediamagnaat zijn eigen conclusie.

Het is echter nog niet helemaal voorbij. Vice-voorzitter Chase Carey zei dat News Corp een „betrokken aandeelhouder” zal blijven. Dat leidde onmiddellijk tot speculaties dat News Corp wellicht over zes maanden opnieuw een bod zal doen op BSkyB.

Daarbij hebben de Murdochs, en dan vooral James, één groot probleem. De Britse mediatoezichthouder Ofcom zei gisteren dat het onderzoek of News Corp een „geschikte en deugdelijke” eigenaar zou zijn van televisiezenders, gewoon doorgaat. In de City zouden al zorgen zijn geuit over geschiktheid van James Murdoch als voorzitter van BSkyB’s Raad van Bestuur. James erkende vorige week buiten de rechter om schikkingen te hebben getroffen met slachtoffers van het afluisteren.

De druk van Amerikaanse aandeelhouders om News Corp helemaal uit het Verenigd Koninkrijk te laten terugtrekken, groeit onderwijl. Volgens The Wall Street Journal, ook een van Murdochs kranten, zou hij bereid zijn de Britse kranten te verkopen. Dat werd overigens vanochtend weer ontkend in één van die kranten, The Times.

Breaking views: pagina 26