Bestuur van News Corp moet nodig op de schop

De beste hoop voor de aandeelhouders van News Corp zou wel eens Thomas Perkins kunnen zijn. Deze vermaarde Amerikaanse verstrekker van durfkapitaal heeft nog het meest weg van een onafhankelijke commissaris, te midden van het clubje vertrouwelingen van Rupert Murdoch.

Bovendien heeft Perkins ook relevante ervaring: hij is vijf jaar geleden opgestapt uit de raad van commissarissen van Hewlett-Packard (HP) als gevolg van een afluisterschandaal. Dat maakt hem tot een vooraanstaande kandidaat om leiding te geven aan een campagne om het ondernemingsbestuur van News Corp een broodnodige facelift te bezorgen.

De beurskoers van News Corp is de afgelopen week met 14 procent gedaald, nadat onthullingen over afluisterpraktijken en andere vergrijpen hadden geleid tot de abrupte sluiting van News of the World. Ook de pogingen van News Corp om de Britse satellietzender BSkyB over te nemen leden schipbreuk. Hoewel de aandeelhouders hun stukken hebben gekocht in de wetenschap dat Murdoch aan de touwtjes trekt, mogen ze nog steeds verwachten dat onafhankelijke commissarissen hun belangen verdedigen.

Het concern heeft onder meer behoefte aan een volledig onafhankelijk onderzoek naar wat er is gebeurd, een kritische evaluatie van de huidige activiteiten en strategie, en een objectieve analyse van het ondernemingsbestuur. Er bevindt zich echter weinig onafhankelijke denkkracht in de raad van commissarissen van News Corp. Hoewel negen van de vijftien commissarissen die in augustus vorig jaar verkiesbaar waren voldeden aan de normen die Nasdaq hanteert voor onafhankelijkheid, kunnen ze dat in de meeste gevallen niet echt waarmaken.

Weinigen van de zogenaamde onafhankelijken hebben geen gemeenschappelijke geschiedenis met News Corp of zijn baas. Zo heeft Kenneth Cowley heeft jarenlang leiding gegeven aan een divisie van News Corp en zit al drie decennia in de raad van commissarissen. Andrew Knight was president-commissaris van News International, de divisie waar de afluisteraffaire zich afspeelt, voordat hij in 1994 commissaris werd. En John Thornton, tegenwoordig hoogleraar in China, heeft geholpen bij het vergaren van opdrachten van Murdoch toen hij nog president was van Goldman Sachs.

De verantwoordelijkheid zou dus wel eens op de schouders van Perkins kunnen rusten. Zijn eigen telefoon werd afgeluisterd toen Patricia Dunn, destijds president-commissaris van HP, privé-detectives inhuurde om te achterhalen wie er uit de bestuursvergaderingen lekte.

Perkins, een van de oprichters van Kleiner Perkins Caufield & Byers, heeft deze episode ook gebruikt als platform voor een campagne tegen gemakzuchtig ondernemingsbestuur. Hij vond dat dit steeds meer de plaats innam van oordeelskracht. De rommel bij News Corp biedt hem nu een uitgelezen kans om samen met de overige onafhankelijke kandidaten in de praktijk te brengen wat hij altijd heeft gepredikt.

Jeffrey Goldfarb

Vertaling Menno Grootveld