Klöden heeft de stijl van een kampioen

Door valpartijen van Janez Brajkovic, Levi Leipheimer en Chris Horner is de Duitser Andreas Klöden plotseling de kopman van RadioShack. „Die man staat er altijd.”

Vernoux en Vivarais - Frankrijk - wielrennen - cycling - radsport - cyclisme - Parijs - Nice - Paris - Nice - 5e etappe Saint Symphorien sur Coise > Vernoux en Vivarais: 194 km - Andreas Kloden (Team Radio Shack) - foto Cor Vos ©2011 Cor Vos

Vijf seconden was hij deze Ronde van Frankrijk in beeld, na de gruwelijke val in de afdaling van Col de Pas de Peyrol, die zijn generatiegenoot Aleksandr Vinokoerov en de Belg Jurgen Van den Broeck tot opgave dwong. Andreas Klöden zat even gedesillusioneerd op de grond, stapte weer op en voltooide de negende rit even onzichtbaar als hij de hele Tour tot nu toe al was. Maar wel vooraan in het klassement, op slechts een handvol seconden van Cadel Evans, de eerste van de favorieten voor de eindzege. „Onopvallend goed”, typeerde tv-commentator Michael Boogerd de Duitse renner treffend.

„We gaan gewoon door”, meldde Klöden (36) gisteren op de rustdag vanuit het hotel van zijn ploeg RadioShack in Vic-sur-Gère. „Ook al zal ik de komende etappes een beetje pijn hebben.” Onopvallend goed naar de Pyreneeën, overmorgen? Net als zijn Italiaanse generatiegenoot Ivan Basso, die ondanks een matige voorbereiding in de tumultueuze eerste week van de Tour ook al ongemerkt naar de top van het klassement sloop. Volgens Dirk Demol, de Belgische ploegleider van Klöden is dat geen toeval. „Die mannen staan er altijd. Pas op hè, dat is geen uitgemaakte zaak. Ze krijgen nooit een klop, bij een mindere dag weten ze de schade te beperken. Solide, dat zijn ze.”

Beiden schitterden al in een vorig Tour-tijdperk, toen Lance Armstrong heerste en er van bloedpaspoorten nog geen sprake was. Klöden eindigde als tweede in 2004 en 2006, Basso het jaar ertussen. Als zoveel van hun generatiegenoten ontliep Basso (bloedzakjes bij dopingarts Fuentes) een schorsing niet. Om onweerstaanbaar terug te keren met Giro-winst in 2010. En Klöden? Genoemd in de dopingaffaire bij Team Telekom, bij bloedtransfusies in Freiburg tijdens de Tour van 2006. Maar geschorst werd hij nooit. Niet opvallen heeft zo zijn voordelen.

Toch heeft Klöden, geboren in het Saksische Mittweida in de voormalige DDR, de erelijst en de stijl van een kampioen. Weinigen zitten zo mooi op de fiets als de 1.83 meter lange en 63 kilo lichte klassementsrenner. Net zo gemakkelijk met een klein koffiemolenverzetje de berg op als de grote molen draaien in de tijdrit. Als prof doorgebroken met de eindzege in Parijs-Nice en de Ronde van het Baskenland in 2000, gedoodverfd opvolger van Ullrich, naast zijn twee tweede plaatsen in de Tour ook zesde in 2009 en veertiende vorig jaar.

Altijd Der Hintermann gebleven, de man op de achtergrond. Bij T-Mobile bracht Ullrich miljoenen op de been in Duitse wielerkoersen, maar Klöden kan in eigen land onopgemerkt winkelen. Bij Astana koos hij in 2007 voor de schaduw achter het Kazachstaanse boegbeeld Vinokoerov, en later achter kopmannen Alberto Contador en Armstrong. Sinds vorig seizoen is hij hooguit medekopman bij RadioShack. Tot in deze Tour Janez Brajkovic, Levi Leipheimer en Chris Horner ten val kwamen en averij opliepen. „Dus is Klöden nu nog onze enige man voor het klassement”, zegt ploegleider Johan Bruyneel, met Armstrong en Contador negen keer winnaar van de Tour.

Zo is de voormalige Oost-Duitser in de herfst van zijn loopbaan plotseling tegen wil en dank de kopman in de Amerikaanse ploeg van eigenaar Armstrong. Die was uitgerekend jarenlang de erfvijand van zijn beste vriend Jan Ullrich, die Klöden al kent vanaf de tijd dat ze beiden scholier waren aan de beroemde Kinder- und Jugend Sportschule Werner Seelenbinder in Oost-Berlijn. Als pubers slopen Ulle en Klödi in 1989 ’s avonds hun kamer uit om aan het einde van de gang in de televisiekamer te kijken naar het verbodene: de Tourproloog in West-Berlijn, gewonnen door de Nederlander Jelle Nijdam.

Nooit heeft Klöden zijn vriend laten vallen, ook niet toen Ullrich verwikkeld raakte in het Spaanse dopingschandaal Operacion Puerto en zijn carrière beëindigde. „We zijn en blijven vrienden”, zei hij al in 2006. Als buurman in het Zwitserse Scherzingen zag hij van nabij hoe zijn vriend in de Duitse media werd afgebrand en een ernstige crisis doormaakte. Klöden heeft niets op met zijn vaderland, geeft zelden interviews en weigerde in 2008 om nog voor Duitsland uit te komen. „Ik wil geen superster voor de Duitsers worden.” Fietsen doet hij voor de prestaties en het geld, niet voor de aandacht. Opvallend detail: alle renners van RadioShack hebben hun naam en de vlag van hun land op het frame van hun fiets. Bij Klöden ontbreekt die vlag.

Dit seizoen reed hij, net als bij zijn debuut, sterk in Parijs-Nice en de Ronde van het Baskenland, die hij won. Kan hij nog een keer meedoen om de Tourzege? „Klödi en ik hebben regelmatig contact”, vertelde Ullrich vorige week in de Duitse krant Bild Zeitung. „Hij heeft zich goed voorbereid en voelt zich goed. Ik weet dat hij zich elke dag kan verbeteren.”

Vindt Klöden, die met een aflopend contract in de belangstelling staat van Quickstep, zichzelf ook onopvallend goed? „Goed gezien van Boogerd. Ik heb me inderdaad goed voorbereid en hoop het vol te houden tot Parijs.”

Ploegleider Bruyneel, die het wel eens drukker heeft gehad rond de teambus, geniet van zijn routinier. „Schrijf niet te veel over Klödi”, grapt hij. „Hoe onopvallender, hoe beter.”