Tegendraadse first lady laat afkickkliniek na

Betty Ford gebruikte haar persoonlijke ervaringen voor publieke campagnes. Voor de vrouw van een Republikeinse president was ze liberaal.

„Hallo, mijn naam is Betty Ford en ik ben verslaafd aan alcohol en medicijnen.” Zo verwelkomde voormalig first lady Ford nieuwe patiënten van de afkickkliniek die ze in 1982 onder haar eigen naam oprichtte in haar woonplaats Rancho Mirage, Californië. De weduwe van president Gerald Ford overleed vrijdag door ouderdom.

Onder de condoleances voor Betty Ford zijn veel beroemdheden die dankzij haar kliniek hun verslaving overwonnen. Dichtbij Hollywood gelegen, lieten veel sterren zich behandelen in ‘Camp Betty’, zoals actrice Elizabeth Taylor en zanger Johnny Cash. „Ze was voor velen een engel”, twitterde Marlee Matlin, de dove hoofdrolspeelster van Children of a Lesser God en ex-drugsverslaafde.

Betty Ford werd in 1918 geboren in Vermont als Elizabeth Anne Bloomer. Ze verhuisde op 21-jarige leeftijd naar New York om te werken als danseres en model. Kort na haar scheiding van een meubelverkoper leerde ze Gerald Ford kennen. In 1948 trouwde ze met de marineofficier die later Congreslid werd.

Betty Ford kreeg vier kinderen en was zich al aan het voorbereiden op de politieke pensionering van haar man, toen de familie Ford in 1974 onverwacht in het Witte Huis belandde. Het jaar daarvoor was Gerald Ford vicepresident geworden na het aftreden van Spiro Agnew vanwege omkoping. Vervolgens kwam Richard Nixon ten val door Watergate en werd Ford president.

Als presidentsvrouw gebruikte Betty Ford haar persoonlijke ervaringen voor publieke campagnes. Ze vroeg aandacht voor borstkanker nadat ze zelf de ziekte kreeg. Ook belde ze vanuit het Witte Huis naar politici om ze te overtuigen van het belang van gelijke rechten voor vrouwen. Door de combinatie van vriendelijkheid en vasthoudendheid werd ze de invloedrijkste first lady van Amerika.

Pas nadat haar man in 1977 de verkiezingen verloor van de Democraat Jimmy Carter – iets waar ze zich deels verantwoordelijk voor achtte vanwege haar liberale uitlatingen over onder meer abortus en seks voor het huwelijk – ging Betty Ford zich openlijk inzetten voor verslavingszorg. Ford, die in de jaren zestig verslaafd raakte aan pijnstillers en alcohol, zag verslaving als een ziekte die door artsen moest worden behandeld. Dankzij de Betty Ford-kliniek zal haar naam mogelijk langer worden herinnerd dan die van haar in 2006 overleden man.