Satellieten op koopje bij maan

De maan heeft er onlangs een satelliet bij gekregen. Vrijwel gratis. En deze maand volgt er nog een, ook vrijwel gratis. Zij voegen zich bij de twee andere satellieten die sinds juni 2009 en oktober 2010 om de maan draaien: de Amerikaanse Lunar Reconnaissance Orbiter en de Chinese Chang’e 2.

Het duo, Artemis genaamd, maakte aanvankelijk deel uit van vijf NASA-satellieten die in februari 2007 in langgerekte banen om de aarde zijn gebracht. Doel van deze Themis-satellieten is het bestuderen van de magnetosfeer, het gebied rond de aarde dat beheerst wordt door zijn magnetische veld. Het Themis-project zou in 2008 aflopen, maar omdat de satellieten nog feilloos werkten werd het verlengd.

Inmiddels is echter ontdekt dat de twee verste satellieten problemen zouden krijgen. Ze zouden steeds langer in de aardschaduw vertoeven en te sterk afkoelen. Daarom besloot NASA dit tweetal een andere bestemming te geven: de maan. Hun baan werd eerst zodanig veranderd dat ze in twee evenwichtspunten in het gravitatieveld van aarde en maan belandden. Het ene (L2) op 61.500 kilometer achter de maan en het andere (L1) er even ver voor. In deze punten is de aantrekkingskracht van aarde en maan even sterk en zweven de satellieten met de maan mee rond de aarde.

De eerste satelliet arriveerde in augustus in L2 en de tweede in oktober in L1. Vervolgens werd de verste satelliet van L2 naar L1 verplaatst en liet men de andere vanuit L2 naar de maan toe spiraliseren. De tweede satelliet doet dat volgende week. Het tweetal gaat de invloed van de zonnewind op het maanoppervlak en de extreem ijle plasma-atmosfeer rond de maan bestuderen. Met de verhuizing van de twee Artemis-satellieten was slechts een geringe hoeveelheid brandstof gemoeid. Zij gingen op een koopje naar de maan.

George Beekman