Het komt Murdoch ook wel goed uit

Zonder News of the World is Murdoch niet meer zo dominant op de Britse markt.

Dat maakt de overname van andere media, zoals BSkyB waar hij op aast, eenvoudiger.

De verklaring van James Murdoch – de zoon van Rupert – sloeg gisteren in als een bom. „Komende zondag verschijnt News of the World voor het laatst”, zei Murdoch, die de krantenbelangen van zijn vader in Groot-Brittannië beheert. Hij zei ook: „De enige juiste weg is excuses aanbieden en dingen goedmaken.” Want de praktijken binnen News of the World waren volgens hem „onmenselijk” geweest.

De verklaring moet hard zijn aangekomen bij de journalisten van de zondagskrant – vele van de tweehonderd werknemers worden ontslagen, slechts een klein aantal zal onderdak kunnen vinden bij de andere kranten van Rupert Murdochs Britse krantenbedrijf, News International, zoals The Times, the Sunday Times en The Sun. Ook daar werd onthutst gereageerd. De rokersplek voor het gebouw in Londen waar al die kranten worden uitgeven, was snel gevuld met verslaggevers die het laatste nieuws bespraken en druk twitterden.

News of the World is een van de bekendste en oudste krantentitels in Groot-Brittannië en is bovendien de grootste krant van het land. Vorig jaar maakte de krant 800 miljoen pond (897 miljoen euro) winst. Met het einde van News of the World is de kous nog niet af. Het politieonderzoek naar het afluisterschandaal dat de ondergang van krant inluidde, loopt nog. De druk op de directie van News International om af te treden wordt steeds groter. Een van de directieleden is Rebekah Brooks, oud-hoofdredacteur van News of the World.

Niemand gelooft dat alleen journalisten van News of the World opdracht zouden hebben gegeven tot het hacken van telefoons. Brooks, die zegt niets te weten van het afluisteren, was ook ooit hoofdredacteur van de tabloid The Sun. Veelzeggend was ook dat concurrerende tabloids zich tot een week geleden nauwelijks druk maakten over het afluisteren. Alleen The Guardian en in mindere mate The Independent bleven de zaak verslaan.

Opmerkelijk genoeg was een van de eerste reacties onder commentatoren gisteren dat het besluit om News of the World op te heffen een tactische beslissing is. News of the World kan door Murdoch senior zijn opgeofferd voor een veel groter en winstgevender medium: satellietzender BSkyB. Rupert Murdochs mondiale mediaconcern News Corp probeert al enige tijd de betaalzenders van BSkyB, waaronder SkyNews en het lucratieve SkySport, over te nemen. Maar hij stuit op weerstand. Critici vrezen dat News Corp door de overname te veel media-invloed krijgt. De grootste Britse televisiezender van het Verenigd Koninkrijk zou dan in handen komen van de grootste krantenuitgever. News Corp werd door de minister van Cultuur al gedwongen om SkyNews in een apart bedrijf onder te brengen.

Vandaag zou de minister zijn goedkeuring over de overname moeten geven. Het lijkt waarschijnlijk dat dat nu wordt uitgesteld. Alhoewel: zonder News of the World is de krantentak opeens minder groot. The Sun heeft een oplage van 2,8 miljoen en doet het goed, maar The Times en The Sunday Times lijden verlies.

Dat News of the World leden van het koninklijk huis en andere beroemdheden afluisterde, was al langer bekend. Veel lezers haalden er hun schouders over op. In een cultuur waar beroemdheden al nauwelijks privacy hebben, maakte deze inbreuk op dat privéleven geen indruk. Maar in het jongste afluisterschandaal gaat het om ‘gewone’ Britten die al slachtoffer zijn van een misdaad, zoals het vermoorde schoolmeisje Milly Dowler, en om nabestaanden van omgekomen militairen.

De woede over deze journalistiek wordt nog eens versterkt doordat News of the World het juist voor deze mensen opnam. Onder leiding van Rebekah Brooks publiceerde de krant in 2001 de namen en de adressen van veroordeelde pedofielen, nadat de achtjarige Sarah Payne was vermoord. De tabloid voerde ook campagne voor de Britse militairen in Irak en Afghanistan en kreeg het voor elkaar dat nu wettelijk is geregeld dat militairen die in oorlogsgebied zijn gestationeerd geen gemeentebelasting hoeven te betalen en tijdens hun diensttijd voorrang krijgen in de gezondheidszorg.

Dat de opbrengst van de laatste zondagseditie van News of the World, dit weekend, naar liefdadigheidsinstellingen gaat, wekt bij het publiek daardoor alleen maar extra walging op. Volgens James Murdoch is dat „het enige juiste om nu te doen”.