Braziliaanse paddestoel geeft licht

De Britse botanicus George Gardner zag in 1840 een groep Braziliaanse jongetjes spelen met een lichtgevend voorwerp. Hij dacht eerst dat het om een grote vuurvlieg ging, maar het bleek een paddestoel te zijn. Hij stuurde de schimmel naar Engeland, waar zijn collega’s het organisme bij het paddestoelengeslacht Agaricus onderbrachten, waartoe ook champignons behoren.

Sindsdien verloor de wetenschap de paddestoel uit het oog. Pas twee jaar geleden vonden biologen de schimmel terug, tijdens een nachtelijke excursie in de Braziliaanse jungle. Zij beschreven hun ontdekking eind juni in het schimmeltijdschrift Mycologia. Een DNA-analyse wees uit dat de paddestoel thuishoort in het geslacht Neonothopanus, en niet in Agaricus. Zijn nieuwe naam luidt dan ook Neonothopanus gardneri.

De zachte, groene gloed die de paddestoel uitstraalt is volkomen natuurlijk en dus niet het resultaat van genetische manipulatie.

De onderzoekers denken dat het licht afkomstig is van het enzym luciferase. Dat enzym zet de pigmentstof luciferine om in licht. Vuurvliegjes geven ook op deze manier licht. De wetenschappers weten nog niet waar het groene licht goed voor is. Misschien trekt de gloed insecten aan die de sporen van de paddestoel helpen verspreiden.