Thomas Dekker begint op de kermis

Thomas Dekker reed gisteren zijn eerste koers na zijn schorsing van twee jaar wegens dopegebruik. „Hij moet snel een ploeg vinden.”

Nog geen minuut zijn de renners vertrokken op de Grote Markt in het Belgische Sint-Niklaas of de speaker slaat de spijker op z’n kop. „We zijn verheugd met de deelname van onze Nederlandse vriend Thomas Dekker, die voor het eerst na zijn schorsing weer mag meedoen aan een wedstrijd. Eigenlijk hoort zo’n grote renner natuurlijk thuis in de Tour de France. Volgend jaar dan maar weer, hopen we.”

Vader Bart Dekker grijnst. „Toch mooi dat zo’n man dat zegt.” Zijn zoon rijdt zijn eerste wedstrijd sinds hij op 1 juli 2009 voor twee jaar werd geschorst wegens dopegebruik. Een kermiskoers van 165 kilometer in Sint-Niklaas, met de Belgische subtop aan de start. Geur van friet en warme worst, de kermisattractie Tokyo-Express draait op volle toeren. Maar de Tour is ook in deze omgeving nooit ver weg. In de hoek van het grootste plein van België, naast het prachtige stadhuis, toont een groot televisiescherm tegen drieën de vier koplopers in rit vijf van de Tour. Vader Dekker bevestigt het kaderplaatje aan de glanzende Carrera-fiets van zijn zoon. Nummer 41, toevallig hetzelfde als Rabokopman Robert Gesink in de Tour.

„Natuurlijk komt Dekker terug op topniveau”, zegt Lucien van Impe bij de bus van Willems-Veranda’s. De Tourwinnaar van 1976, zes keer winnaar van het bergklassement, is ploegleider van de Belgische formatie. „Thomas heeft zoveel klasse. Hij komt nog uit de verkeerde tijd van het wielrennen, is op dope gepakt. Maar zo zijn er nog meer. Hij verdient een tweede kans en gaat nog mooie successen behalen. Hoe oud is hij, 26 pas? Ik won de Tour op mijn 29ste. Hij moet alleen zorgen dat hij nu snel een goede ploeg vindt.”

Bij de presentatie van zijn boek Schoon genoeg en de documentaire Niemand kent mij, waarin hij afrekende met de zware periode na zijn dopegebruik, bevestigde Dekker opnieuw zijn goede contacten met Jonathan Vaughters, ploegleider van Garmin-Cervélo. Naar verwachting tekent hij per 1 augustus een contract bij de Amerikaanse ploeg, die met Tyler Farrar en Thor Hushovd succesvol is in de eerste dagen van de Tour. Tot het zover is, kan Dekker rekenen op de steun van privésponsor Mat Salden. Om zijn vorm te verbeteren rijdt Dekker in juli acht kermiskoersen. Voor de voormalige winnaar van Tirreno-Adriatico en de Ronde van Romandië betekent dat verkleden op de achterbank van de auto. „Zoals het ooit begon”, lacht zijn moeder.

Maar dan wel met vier camera’s gericht op de achterruit. Geroutineerd staat Dekker, uitblinker in de Tour van 2007, de pers te woord. Rechts achteraan, zijn vaste plek, begint hij aan de koers. Inspanningstesten bij trainer Adrie van Diemen verliepen niet altijd florissant. Nu rijdt hij goed. Terwijl Gesink valt in de Tour, schuift Dekker op naar de eerste vijf van het peloton, waar hij zich de laatste zestig kilometer handhaaft. De eindsprint laat hij lopen.

„Ik moet geen risico’s nemen", zegt hij na afloop. Intens gelukkig. „Heel leuk om weer mee te doen, alleen maar positieve reacties gehad.” De Tour? „Onderweg denk je eraan. Om kwart over vijf dacht ik: vier uurtjes koers, ze zullen nu wel in volle finale zitten. Maar je kunt moeilijk in de Tour beginnen hè. Ik ben al blij dat ik hier de wedstrijd zo lekker kan uitrijden. Volgend jaar hoop ik er in de Tour weer bij te zijn.”