RED TOPS GONE SOFT

De essentie van roddeljournalistiek is in feite onderzoeksjournalistiek: graven met wisselend resultaat. Tegenover het afluisteren van beroemdheden staat een verhaal over Pakistaanse cricketspelers die zich lieten omkopen, ook gebracht door News of the World.

Je zou het wellicht niet denken, maar de Britse tabloids zijn de afgelopen jaren voorzichtiger en minder sensationeel geworden. Tien, vijftien jaar geleden werden er ook verhalen verzonnen en vaker eenzijdig bericht. De kranten waren ook hatelijker.

Dat is veranderd nadat een aantal Red Tops, zoals de kranten genoemd worden vanwege de rode titelkop, grote schadevergoedingen moest betalen na verzonnen scoops. Zo publiceerde The Sun onbevestigde berichten dat het drama in het Hillsborough-stadion in 1989 in Sheffield, waarbij 96 doden vielen, was veroorzaakt door een Liverpool-fan. De krant bood excuses aan, maar zag lang de gevolgen terug in de oplagecijfers in Liverpool.

De grenzen voor de kranten zijn vastgelegd in een gedragscode. Verhalen moeten altijd in het publieke belang zijn. Onlangs werd de Daily Telegraph op de vingers getikt nadat twee undercoverjournalisten aan Liberaal-Democratische ministers uitspraken hadden ontlokt. Het was „een fishing expedition” geweest, oordeelde de Press Complaints Commission. Ook proberen de slachtoffers steeds vaker via de rechter een publicatieverbod af te dwingen.

De kranten kiezen nu vooral voor geroddel over beroemdheden en lifestyle, en minder voor hard nieuws. Dat heeft bij de strijd om de lezer niet geholpen. The Sun, de grootste krant van het Verenigd Koninkrijk, had in mei een oplage van 2,8 miljoen, 3,1 procent lager dan in mei 2010. News of the World daalde met 7,1 procent naar 2,66 miljoen kranten.