Modeontwerper Koos van den Akker (72): “Ik ben een naaister”

Beroemd is de Amerikaanse, in Nederland geboren modeontwerper Koos van den Akker niet meer, maar hij heeft nog steeds plezier in zijn werk. Elke ochtend om zes uur trekt Koos van den Akker (72) zijn schort aan en gaat achter de naaimachine zitten. In zijn atelier in een bescheiden kantoorgebouw aan West 35th Street in

Beroemd is de Amerikaanse, in Nederland geboren modeontwerper Koos van den Akker niet meer, maar hij heeft nog steeds plezier in zijn werk.

Elke ochtend om zes uur trekt Koos van den Akker (72) zijn schort aan en gaat achter de naaimachine zitten.

In zijn atelier in een bescheiden kantoorgebouw aan West 35th Street in Manhattan maakt hij kleren van patchwork, die worden verkocht in zijn eigen winkel aan Madison Avenue. In de kamer naast hem doen vier assistenten hetzelfde. Ook die kleren hangen als door Koos persoonlijk gemaakte stukken in de boetiek.

Ontwerp van Van den AkkerOntwerp van Van den Akker

Een naaister, noemt Van den Akker zich. “Wat ik doe heeft helemaal niks met mode te maken.” Regelmatig geeft hij cursussen patchwork aan Amerikaanse huisvrouwen. “Ik verdien er goed aan en ik vind het leuk. We houden allemaal van naaien. “

Ooit beschouwde hij zich wel degelijk als modeontwerper. Van den Akker werkte in de jaren zestig drie jaar bij Christian Dior en begon daarna een eigen couturesalon in Den Haag. In 1968 verhuisde hij, nadat zijn vader was overleden na een hartaanval, naar New York.

“Ik heb Nederland altijd een rotland gevonden “, zegt Van den Akker, die gereformeerd is opgevoed. “Nederlandse vrouwen wisten in mijn tijd ook niks van mode.De enige klanten die ik had waren diplomatenvrouwen. Toen ik een jaar of 13 was, zag ik How to marry a millionaire. Ik wist dat ik naar Amerika zou gaan. En toen ik voor het eerst op het  Empire State Building stond, voelde ik dat ik thuis was.”

In de muren van zijn eerste winkel in New York zaten zoveel gaten en schimmel, dat hij die bedekte met verschillende stukken stof. Zo werd zijn kleurrijke, vrolijke handschrift geboren.

Zijn toptijd had in de jaren zeventig en tachtig. Zijn ontwerpen hingen bij alle grote warenhuizen. Gloria Vanderbilt droeg zijn kleren, Andy warhol interviewde hem, Bill Cosby maakte zijn patchwork truien via The Cosby Show wereldberoemd. Begin jaren negentig ging het bergafwaarts. Van den Akkers vriend John was overleden aan aids, en, zegt Van den Akker, “John was de motor achter alles.

Cosby in KoosCosby in Koos

“Toen ik hem leerde kennen, werkte hij als assistent bij een beeldhouwer, maar na een maand vroeg hij me of hij daarmee kon stoppen om voor me te zorgen. En dat deed hij. Hij kookte, er stonden bloemen, we hadden een bibliotheek, een piano. Hij hield van kunst, van luxe, wilde een vakantiehuis op Fire Island (een bij homoseksuele mannen geliefd eiland in de buurt van New York , MvR) en reizen. We woonden in een appartement met zeven kamers. Ik zorgde ervoor dat dat kon. I brought home the bacon. Hij was dankbaar en gelukkig, en ik heb 23 fantastische jaren gehad met hem. Niet makkelijk, hij was niet lief. Maar lief vind ik saai.

Patchwork op de muur van het atelier. Op de zwart/wit foto Van dan Akkers vriend John, rechts daarvan Van den Akker met John.Patchwork op de muur van het atelier. Op de zwart/wit foto Van dan Akkers vriend John, rechts daarvan Van den Akker met John.

“Na zijn dood was did the shit hit the fan - gedoe met de belasting. Ik heb een jaar alleen maar pizza gegeten. Maar ik moet zeggen: de zakelijke kant is nooit mijn sterke punt geweest. Zelfs toen ik miljoenen omzette, had ik soms geen geld om mijn personeel te betalen, omdat ik zo nodig naar Venetië moest of zo.”

Van den Akker verkocht zijn zaak aan een Nederlandse ontwerper, Peter de Wilde. Twee jaar lang was “die kleine fucker” de baas. Toen overleed hij - ook aan aids. Tegenwoordig is een Nederlandse vrouw, Puck, de eigenaar van zijn merk en zijn winkel. “Ik ben de ziel achter alles, maar het is haar winkel. Ik zou het zelf anders doen. Goede muziek, boeken neerleggen. Het is nu een beetje een poppenhuisje. Maar ze is heel goed met de klanten. Ze praat met ze als een psychiater, but she never forgets the sale.”

Een jaar of tien geleden kwam patchwork weer even terug in de mode, dankzij Balenciaga en Marc Jacobs. Die laatste prees Van den Akker in een interview met  The New York Times.Een kleine revamping van Koos”, noemt de ontwerper dat.  “Ik ben natuurlijk ook de moeder van al die dingen.”

Tussen 1998 en 2006 stortte Van den Akker zich op goedkope confectie, die hij verkocht op homeshoppingkanaal QVC; de eerste collectie was binnen een half uur weg. De tekst ‘Koos of course!’ op zijn schort herinnert nog aan die periode; het was de slogan van zijn programma. “Geweldig was het. Dat is het enige dat ik nog wel eens zou willen doen. Ik ben ook dol op H&M.”

'Koos of course!''Koos of course!'

Een assistent komt binnen. “Carol van Vogue aan de telefoon”, zegt hij. De Amerikaanse Vogue? Niet helemaal. Carol is redacteur van Vogue Patterns, zelfmaakpatronen die weliswaar dezelfde naam dragen als het beroemde modetijdschrift, maar daar verder eigenlijk niets mee te maken hebben.

“Ik ben de ster van Vogue Patterns”, zegt  Van den Akker. “Ik vind het prima. Ik heb geen enkele ambitie meer. Als ik oud ben, kan ik zo een tehuis in. Een kamer met een naaimachine, meer heb ik niet nodig. Ik heb al mijn herinneringen. Die mensen die altijd hebben gespaard en nu in grote huizen wonen, zitten zich daar alleen maar te vervelen.

“Laatst kwam ik (de Amerikaanse modeontwerpster, MvR) Anna Sui tegen. Ben jij echt nog zelf aan het naaien?, vroeg ze me. Ze was jaloers op me. Zij zit alleen nog maar te vergaderen. Ik hoop dat ik doodga terwijl ik aan het werk ben. Ik heb een goed leven gehad. Het wordt tijd dat iemand er een musical over maakt.”

Fotografie: Richard Koek (portret) en Milou van Rossum. Klik op de foto’s om ze te vergroten.

In het kader van modemanifestie Salon/2 wordt vanaf donderdag 7 juli tot en met zondag 17 juli in Droog in Amsterdam een live-verbinding gelegd met het atelier van Koos van den Akker. Kijken naar Koos kan, met hem in gesprek gaan ook. Op 13 juli geeft hij vanuit zijn atelier een masterclass patchwork. Meer informatie: salon1.org.