Faillissement dreigt voor organisator van The Hague Jazz

Tientallen schuldeisers achtervolgen tevergeefs oprichter en organisator van The Hague Jazz, Ruud Wijkniet. Advocaat Van der Loos: „Hij wil met een nieuwe bv van ze af komen.”

Het moest de opvolger worden van het naar Rotterdam vertrokken North Sea Jazz, en het begin van een nieuwe, Haagse jazztraditie: festival The Hague Jazz. Maar oprichter en organisator van The Hague Jazz, Ruud Wijkniet, ziet zich geconfronteerd met tientallen schuldeisers. Hij heeft al verklaard een volgende editie niet zelf te organiseren.

De rechter veroordeelde festivalorganisator Wijkniet begin dit jaar tot twee maal toe tot betaling aan twee schuldeisers. Zij willen een faillissement eisen van The Hague Jazz.

Deze en andere schuldeisers, onder wie artiesten, oud-medewerkers, cateraars en andere dienstverleners, zeggen in totaal nog tonnen te krijgen van festivalorganisator Ruud Wijkniet. Zo krijgt cateraar Maison den Boer nog 125.000 euro, de Belgische band Flat Earth Society 15.000 euro en Nederlandse jazzmuzikant Peter Beets 17.000 euro.

Het betreft bedragen die nog open staan van de editie 2010 van het festival. The Hague Jazz (THJ) heeft inmiddels zes edities op zijn naam. Onder meer Grace Jones, Barbara Hendricks en Angie Stone traden op.

Wijkniet richtte begin dit jaar, in januari, een nieuwe rechtspersoon op: The Hague Jazz B.V. Frank van der Loos, advocaat van een schuldeiser: „Hij denkt dat hij onder een nieuwe bv, een nieuwe rechtspersoon, niet meer aansprakelijk is voor de openstaande facturen. Maar hij is met dezelfde activiteiten verdergegaan, dus zo nieuw is het niet. Hij probeert zo van de schuldeisers af te komen.”

„De lijst van gedupeerden is eindeloos”, zegt Anita Verheggen van artiestenvakbond NTB. De bond zette The Hague Jazz al na de eerste editie op een zwarte lijst, omdat het festival muzikanten niet (volledig) zou uitbetalen. „We hebben artiesten het advies gegeven vooraf hun gage te vragen of niet op te treden.” Veel artiesten volgden dit advies op, met als gevolg dat Wijkniet en The Hague Jazz te weinig in kas hadden.

De gemeente Den Haag, die het festival subsidieert, greep tot begin dit jaar niet in bij het festival. Maar het stadsbestuur kon niet langer om de geluiden over wanbetaling heen. Het besloot bij de laatste festivaleditie, afgelopen mei, garant te staan voor betalingen aan leveranciers en beveiligers. Die dreigden niet langer te willen meewerken.

„Een uitzonderlijke noodactie om het festival niet halverwege te laten stoppen”, zegt de woordvoerder van wethouder Marjolein de Jong (Cultuur, D66). Na afloop van het festival verklaarde de wethouder de financiële afwikkeling van THJ onder verscherpt toezicht te stellen. Wijkniet heeft formeel tot 1 april 2012 de tijd om zich te verantwoorden over de financiën van het laatste festival. „Het is niet de bedoeling dat er dan nog schuldeisers zijn. Als dat wel zo is, vorderen we de subsidie terug.”

Maar de gemeente houdt zich niet aan haar eigen regels: zij keurde de subsidieaanvragen van de edities in 2010 en 2011 goed terwijl de commissie die hierover adviseerde niet in het bezit was van een door een accountant goedgekeurd financieel overzicht van THJ. Wijkniet toonde een voorlopig overzicht omdat hij zijn financieel verslag niet rond had. In de voorwaarden voor subsidieverstrekking staat dat goedkeuring van een accountant vereist is.

„Dat waren uitzonderlijke situaties”, verklaart de woordvoerder van de wethouder. „Onze gemeentelijke accountantdienst wist hoe The Hague Jazz er financieel voor stond en dat er in 2009 verlies was gedraaid. Wij wisten zeker dat het geld aan normale kosten was opgegaan. Het risico was aanvaardbaar. Het geld was niet op verkeerde plekken terecht gekomen. Niet op een rekening op de Bahama’s bijvoorbeeld.” In de toekomst wil de gemeente de vereiste van een accountantsverklaring wel weer gaan handhaven.

Ondanks de rode cijfers verdubbelde de stad de subsidie van 92.000 euro in 2009 naar 178.247 euro dit jaar. De reden was, stelde de gemeente, „het waarborgen van de continuïteit van het festival” en dat „The Hague Jazz een waardige opvolger was geworden van het vertrokken North Sea Jazz”.

Begin dit jaar richtte het Haagse stadsbestuur met organisator Wijkniet een nieuwe stichting op. Deze stichting, Programmering en Financiering The Hague Jazz, moet toezicht houden op de subsidie. In het bestuur zit onder meer Ronald Florisson, woordvoerder van Robeco: „Onze verantwoordelijkheid is de editie van 2011 en over de financiële afwikkeling weten we nog niets.”

De afhandeling van 2010 sleept zich nog voort. In mailwisselingen met de schuldeisers verklaarde Wijkniet „niet meer verantwoordelijk” te zijn voor de slapende en leeggehaalde stichting The Hague Jazz, waarvan zij betaling eisen. Uit documenten van de Kamer van Koophandel blijkt dat Wijkniet pas twee weken geleden, op 14 juli, uit het bestuur van de stichting is gestapt.

Uit deze documenten blijkt ook dat de organisator pas afgelopen maart is opgestapt als directeur van de Clockround Evenementen B.V. Via dit bedrijf regelde hij een groot deel van de organisatie van THJ.

Wijkniet wil geen uitspraken doen over oude edities en de schuldeisers. „Ik ben formeel niet meer betrokken bij de oude stichting en de B.V. Clockround Evenementen.”

Toch was Wijkniet recentelijk nog op bezoek op het Haagse stadhuis. Hij ondertekende daar een verklaring waarin hij belooft de schuldeisers van 2010 te betalen, laat de woordvoerder van wethouder De Jong weten.