Love, 15, 30, 40, deuce, met dank aan Babylon

Spectators look at the score board at the Wimbledon Tennis Championships at the All England Tennis Club, in southwest London on June 27, 2011. AFP PHOTO / LEON NEAL RESTRICTED TO EDITORIAL USE AFP

SIMON: Weet je wat het raarste is aan Wimbledon? Het scoringssysteem. Love, 15, 30, 40, deuce. Waren de uitvinders van het tennis aan de lsd?

DAVID: Ze hebben het van Babylon.

SIMON: Wat? De Fransen hebben het tennis toch uitgevonden?

DAVID: Klopt, in de Middeleeuwen. Zij gebruikten de puntentelling 0, 15, 30, 45 en 60. Ze speelden namelijk om geld, en ze vonden een hoge inleg leuker dan een lage. Later verkortten de Engelsen ‘45’ tot ‘40’, omdat ze er na de Eerste Wereldoorlog zo doorheen zaten dat ze de extra lettergreep niet aankonden.

SIMON: Maar je had het over Babylon.

DAVID: Nou, de oude Babyloniërs hebben het Oud-Babylonische zestigtallig getallenstelsel uitgevonden. Ze gebruikten series van 15, 30, 45 enzovoort. Daar hebben de Fransen het van.

SIMON: Hadden de oude Babyloniërs vijftien vingers?

DAVID: Geintje zeker? Hun basisgetal was zestig. Daarom hebben wij zestig minuten in een uur in plaats van bijvoorbeeld honderd. Onze vriend Alex Bellos, die dat mooie boek Getallen ontraadseld schreef, heeft het laatst aan me uitgelegd. Volgens Alex is een zestigtallig getallenstelsel handig omdat je zestig door meer kleine getallen kunt delen dan honderd. Bovendien zegt Alex dat tenniscijfers – 15, 30, 40 – de sport een ‘episch gehalte’ geven. Kleine getallen als 1, 2, 3, 4 zijn saaier, vindt hij.

SIMON: En ‘love’? Heeft Alex dat ook uitgelegd?

DAVID: Love is all you need. All you need is love. John Lennon.

SIMON: Ik bedoel in tennis.

DAVID: ‘Love’ is waarschijnlijk een verbastering van het Franse woord voor ei, l’oeuf. Maar het kan ook zijn dat het stamt uit de tijd dat iedereen om geld tenniste. Als je geen punten had, dan heette het dat je niet om geld speelde, maar om liefde.

SIMON: Die Babyloniërs hebben toch een rijke sportgeschiedenis. Dat wordt door menigeen onderschat. In mijn vorige boek heb ik statistisch bewezen dat het huidige Irak – het nieuwe Babylon – relatief aan zijn vele beperkingen het beste voetballand ter wereld is.

DAVID: Welk getallenstelsel heb je daarvoor gebruikt?

SIMON: En in The Great American Novel van Philip Roth verschijnt de beste fictieve honkbalpitcher uit de wereldliteratuur: de Babylonische Amerikaan Gil Gamesh. En je herinnert je natuurlijk de Saddam Olympische Spelen, die vroeger in Bagdad werden gehouden.

DAVID: Ik geloof niet dat ik die op Eurosport heb gezien.

SIMON: Atleten uit 72 landen deden mee. Helaas worden de Saddamspelen niet meer gehouden, zoals de jaarlijkse Holland-België- wedstrijden ook zijn verdwenen. Maar nu vertel je me dat de Babyloniërs ook nog het scoringssysteem van tennis hebben uitgevonden. Wel raar dat zo’n sportgek volk nooit besefte dat het ook nog het tennis moest uitvinden om het scoringssysteem zin te geven.

DAVID: Daardoor is de Babylonische beschaving ook ingestort.

SIMON: Had Alex nog meer mooie theorieën?

DAVID: Nou, het gesprek kwam natuurlijk op voetbal, omdat Alex het boek over het Braziliaanse voetbal heeft geschreven.

SIMON: Bovendien schreef hij als ghostwriter de autobiografie van Pelé. Ken je het verhaal dat Alex door die supermarkt bij jullie in de buurt in Londen liep, toen hij op zijn mobieltje werd gebeld. ‘Alex? E Edson…’ Pelé belde hem gewoon op!

DAVID: Alex houdt van Pelé. Maar volgens mij houdt hij nog meer van getallen. Hij vertelde me zijn grootste voetbalfantasie: in een WK-groep eindigen alle wedstrijden 0-0, en alle teams hebben evenveel gele kaarten, corners en schoten op doel. Vervolgens moet de groep door het werpen van muntjes worden beslist. „Dat zou fantastisch zijn”, zei Alex.

SIMON: Het gaat gebeuren. In het voetbal vallen er steeds minder doelpunten. Uiteindelijk zal er helemaal niet meer worden gescoord. Als een team een paar corners weggeeft, wordt de coach al ontslagen. Elke wedstrijd eindigt 0-0. Dan sterft het voetbalscoringssysteem uit.

DAVID: Alsnog een zege voor de Babyloniërs.

Simon kuper en david winner