Ze zijn steeds beter in beeld

Pim Ligthart (22) van de wielerploeg Vacansoleil won het NK wielrennen op de weg.

Vacansoleil debuteert dit weekend in de Tour de France: goed voor veel publiciteit.

Joost van Leijen kreeg een klopje op zijn schouder van Pieter Weening. De twee renners, Van Leijen van Vacansoleil-DCM en Weening van Rabobank, reden samen op kop in de slotfase van het NK wielrennen in Ootmarsum. Maar Weening mocht niet rijden van zijn ploegleiders. Hij zou het in de sprint waarschijnlijk afleggen tegen Van Leijen, en zijn kopmannen reden in het peloton.

Manager Daan Luijkx van Vacansoleil was woest. „Dit hoort niet op het NK”, brieste hij. Ook tijdens de race had Luijkx, hangend uit het raam van de ploegleidersauto, al tegen Weening gezegd dat hij moest rijden. Maar de Rabo-renner hield zijn benen stil en de twee werden ingehaald. Toch overheerste na afloop de vreugde bij Luijkx. In de volgende kopgroep zaten weer twee renners van zijn ploeg, onder wie de 22-jarige Pim Ligthart. En die won de eindsprint.

Het was voor het tweede opeenvolgende jaar dat de Rabobankploeg naast de Nederlandse titel greep. Vorig jaar brak Niki Terpstra van Quick Step de macht van de grootste ploeg van Nederland. Dit jaar was het de beurt aan de jonge Ligthart van Vacansoleil, na Rabo de tweede profploeg van Nederland. De overwinning op het NK is vlak voor de Tour de France een belangrijk succes voor Vacansoleil. De ploeg rijdt pas sinds dit jaar in de World Tour, de hoogste divisie in het internationale wielrennen. En komende zaterdag debuteert de ploeg in de Ronde van Frankrijk.

Vacansoleil heeft de afgelopen jaren een snelle ontwikkeling doorgemaakt. De ploeg werd in 2009 opgericht toen touroperator Vacansoleil besloot een wielerploeg te sponsoren. „Dat hebben we gedaan om onze naamsbekendheid te vergroten”, vertelt algemeen directeur Bart van der Linden. Het bedrijf wil zijn marktaandeel uitbreiden in Europa en gelooft dat sportsponsoring daarbij helpt. „Een wielerploeg geeft een bedrijf status. Je komt over als een betrouwbaar merk”, zegt Van der Linden. „Daarnaast zijn wielerfans heel betrokken bij hun sport. In dat interessegebied komen wij met onze naam voorbij.”

Al in het eerste jaar kreeg de wielerploeg een uitnodiging voor de Ronde van Spanje, waarin de Sloveen Bozic een etappe won en Johnny Hoogerland opviel in de bergetappes. In 2010 bleven de uitnodigingen voor de grote wedstrijden echter uit. „Dat deed pijn”, zegt manager Luijkx.

Hoofdsponsor Vacansoleil besloot daarop meer geld in de wielerploeg te steken. Het budget groeide van 4 miljoen euro in 2009 naar 9 miljoen euro dit jaar, waarvan Vacansoleil volgens directeur Van der Linden „het leeuwendeel” betaalt. Het doel was: de Tour. En de publiciteit van de Tour. Het plan slaagde. De ploeg kreeg dit jaar een licentie voor de World Tour en de uitnodigingen voor de grote wedstrijden volgden automatisch.

Op het hoofdkantoor van Vacansoleil wordt straks geregistreerd hoe vaak en hoe lang de renners in beeld zijn tijdens een koers. Tijdens het NK moest Vacansoleil het op dat punt afleggen tegen Rabobank. De grootste ploeg van Nederland reed lang vooraan in de kopgroep en vooraan in het peloton. „Zij hadden achttien renners aan de start, wij negen”, verklaart ploegleider Michel Cornelisse van Vancansoleil. „En als zij met vijf man in de kopgroep zitten, moet van ons niet worden verwacht dat wij aan kop gaan rijden.” Dat deed de ploeg wel toen Ligthart in de laatste ronde in de kopgroep zat. Ploeggenoot Rob Ruijgh hield het gat met het peloton in stand. Cornelisse hoopte dat Ligthart de concurrentie kon verslaan. „Wij hebben gegokt en gewonnen.”