De nieuwe ster in het golf hoopt wél normaal te blijven

Rory McIlroy heeft vannacht met ongekende overmacht de US Open gewonnen. De 22-jarige golfer uit Noord-Ierland heeft alles in zich de nieuwe superster te worden.

Rory McIlroy verbrak tijdens de 111de editie van de US Open op de Congressional Country Club bij Washington een rits aan records. Zijn winnende score van -16, zestien slagen onder het baangemiddelde, was vier slagen beter dan het oude record van Tiger Woods, uit 2000. Met zijn 22 jaar is McIlroy de jongste winnaar van de US Open na de legendarische Bobby Jones in 1923. Collega-golfers tuimelden over elkaar om McIlroy de hemel in te prijzen. „Rory is de meest getalenteerde golfer die ik ooit heb gezien”, sprak Luke Donald, de nummer 1 van de wereldranglijst. „Niets wat Rory doet op de golfbaan verbaast me”, zei Graeme McDowell, de winnaar van vorig winnaar en landgenoot en vriend van McIlroy. „Rory is de beste golfer die ik ooit heb gezien. Golf is klaar voor een nieuwe superster en die nieuwe superster is Rory.”

Zijn overmacht was zo groot dat het toernooi werd omgedoopt tot de ‘Rory McIlroy Invitational’. De vergelijking met Woods is onontkoombaar. Woods won zijn eerste major, de US Masters, toen hij 21 jaar oud was met een voorsprong van twaalf slagen. McIlroy werd vorige maand 22. Hij begon de laatste ronde van de US Open met acht slagen voorsprong.

Twee maanden terug in de Masters, de eerste major van het jaar, verspeelde McIlroy in de laatste ronde een voorsprong van vier slagen. Hij was bezweken onder de druk en kwam uiteindelijk als vijftiende binnen. Nu bleef die major meltdown uit. Hij had geleerd van zijn fouten. „In de Masters ging ik de laatste ronde defensief spelen, nu ben ik blijven aanvallen.”

Voor de golfsport kan de definitieve doorbraak van McIlroy niet op een beter moment komen. Woods heeft na een turbulente periode in zijn privéleven ook last van allerlei fysieke ongemakken, staat al weer geruime tijd aan de zijlijn met blessures aan knie en achillespees, en is niet eens meer te vinden bij de beste tien.

Terwijl McIlroy historie schreef in de US Open, werd Woods door roddelsite radaronline.com gefotografeerd op krukken, met het linkeronderbeen in een brace. Zijn toekomst als golfer is ongewis. De ernst van zijn blessures is onduidelijk, niemand weet wanneer hij terugkeert. Het Tiger-tijdperk zou zomaar voorbij kunnen zijn.

McIlroy is geen Woods, nog lang niet. Tot gisteren had hij pas één toernooi op de Europese Tour en één toernooi op de Amerikaanse Tour gewonnen. Zeker is wel dat hij de potentie heeft het vacuüm op te vullen dat is ontstaan door het wegvallen van de eens ongenaakbare Woods.

Er zijn tal van overeenkomsten. Ook McIlroy verscheen al op jonge leeftijd als groot golftalent op de nationale televisie. Volgens zijn vader Gerry sloeg Rory de golfbal al veertig meter weg toen hij nog maar twee jaar oud was. McIlroy wilde als klein kind niets anders doen dan golf spelen. „Rory maakte ons ’s ochtends in bed wakker door met een plastic golfclubje op onze hoofden te slaan”, zegt zijn moeder Rosie. Toen duidelijk werd dat Rory uitzonderlijk getalenteerd was, zetten zijn ouders alles opzij om hun zoon te laten slagen. Om het geld voor de reizen naar golftoernooien bij elkaar te krijgen werkte vader Gerry in hun woonplaats Holywood, een voorstadje van Belfast, als barkeeper in een pub en als schoonmaker. Moeder McIlroy draaide nachtdiensten in een fabriek. Hun zoon maakte de belofte waar. Rory was vijftien jaar toen hij op de befaamde Royal Portrush Golfclub in Noord-Ierland het baanrecord op 61 slagen bracht. Als beste amateurgolfer in de wereld maakte hij op 18-jarige leeftijd zijn debuut als professional. „Ik heb er geen moeite mee te zeggen dat ik één van de beste golfers in de wereld ga worden”, sprak hij toen. Hij voegde er aan toe: „Ik wil niet arrogant klinken want dat ben ik niet.”

Zijn ouders zijn trots maar bescheiden. Gerry McIlroy zul je niet horen zeggen dat ‘mijn zoon meer voor de mensheid gaat betekenen dan Mahatma Gandhi’, zoals wijlen Earl Woods, de vader van Tiger, zich ooit liet ontvallen. Rory gaf na de overwinning in de US Open aan dat hij hoopt dat zijn leven niet te veel zal veranderen. Hij gaat graag in Holywood naar de pub met zijn vrienden, wedstrijden bekijken van Manchester United. „Toen Tiger beroemd werd trok hij zich terug achter muren. Het publiek, de media, niemand kon in zijn buurt komen. Ik ben vastbesloten een normaal leven te blijven leiden. Ik ga me zeker niet afzonderen.”

De kans dat McIlroy zal worden lastiggevallen in Holywood is heel klein. Hij heeft er van zijn eerste miljoenen een flink huis laten bouwen en hij rijdt graag in zijn Ferrari, maar verder valt McIlroy niet op. Iedereen heeft een zwak voor hem omdat hij zo aardig is en wars van sterallures. Woods werd enorm bewonderd maar was te afstandelijk, te koel om van te houden. McIlroy is open en spontaan, hij maakt graag contact met het publiek en jonge golffans adoreren hem, willen Rory zijn vanwege zijn spectaculaire aanvallende spel.

De week voor de US Open bezocht McIlroy als ambassadeur voor Unicef het door een aardbeving getroffen Haïti. „Dat bezoek heeft mijn perspectief op het leven veranderd”, sprak McIlroy voor de US Open. „Je realiseert je nog beter hoe ongelooflijk veel geluk wij hebben.”

De gisteren behaalde eerste majortitel zal zijn perspectief op het leven niet veranderen. McIlroy weet al jaren dat hij voorbestemd is om de beste golfer van de wereld te worden. McIlroy speelt zo vrijuit, het is om jaloers van te worden. Andere golfers moeten duwen en trekken om de bal naar het doel te krijgen, bij de 22-jarige krullenbol uit Noord-Ierland lijkt het allemaal vanzelf te gaan. De meeste golfers zijn eeuwig en altijd bezig met de techniek van de swing, McIlroy houdt het graag simpel. Hij heeft nog steeds de golfleraar die hem als kind de swing aanleerde, Michael Bannon, die zegt dat McIlroy sinds zijn veertiende niets meer aan zijn swing heeft veranderd. „Toen Rory 13 jaar was zag ik dat hij de swing van Tiger, zijn idool, aan het kopiëren was. Waarom swing je niet gewoon zoals Rory McIlroy, hield ik hem voor. En dat heeft hij sindsdien gedaan.”

Hoeveel toernooien McIlroy de komende jaren gaat winnen valt niet te voorspellen. Volgens velen heeft de golfer uit Holywood het in zich golf te domineren als Woods in zijn topjaren. De Ier Padraig Harrington, winnaar van drie majors, gaat heel ver in zijn loftuitingen over McIlroy. „Rory is zo ongelooflijk goed, hij is zeker in staat het record van achttien majoroverwinningen van Jack Nicklaus te verbeteren.” De volgende major is half juli, de British Open op Royal St. Georges. Rory McIlroy begint dan als de grote favoriet, de geblesseerde Tiger Woods zal er zo goed als zeker niet bij zijn. De oude superster strompelt op krukken, de nieuwe lijkt opgestaan.