Burton: school voor 14 pioniers

Op 1 oktober opent de Burton Academie de deuren. Veertien studenten in Veenhuizen die zich laten bijscholen door onder meer een kok en docent geschiedenis Mark Rutte.

„Jij bent zó Burton.” De 19-jarige Christel Hengst straalt als Burtonoprichter Ellen van Campenhout haar aanspreekt in de voormalige directeurswoning van de strafkolonie in Veenhuizen. Tegen Christel Hengst is vaak gezegd dat ze niet goed genoeg is, ze werd afgewezen voor een bijbaantje en is net gezakt voor haar havo-examen. Maar hier, op de open dag van de Burton Academie, voelt Christel Hengst zich thuis: ze hoopt te worden toegelaten. Haar moeder naast haar kijkt trots. „Christel is enorm intelligent, heeft uitgesproken ideeën, maar het komt er niet uit in het reguliere onderwijs.”

Op 1 oktober aanstaande opent Burton de deuren. Een academie met kleinschalig onderwijs: in het eerste, en enige schooljaar nemen veertien leerlingen hun intrek in het monumentale pand van de voormalige strafkolonie in Veenhuizen, bekend van de bestseller Het Pauperparadijs van Suzanna Jansen. Burton kost zo’n 25.000 euro, met kost en inwoning. Het onderwijs is een mix van theorie en praktijk. Vakken over financiële markten, Griekse mythologie en etiquette worden afgewisseld met les in schermen, paardrijden en onderhoud van een moestuin. In de eerste week komt een kok op bezoek om studenten te leren koken. Ze krijgen onder meer de opdracht een dier te slachten. Wie dat niet wil, eet de rest van het jaar vegetarisch. Verder verblijven ‘Burtonianen’ een dag en een nacht in een cel van de nabijgelegen gevangenis die nog in gebruik is.

Afgelopen zaterdag konden toekomstige studenten en hun ouders vast rondkijken en kennismaken met docenten. In de collegezaal vertelt bedenker Lodewijk Dekker aan een handjevol aanwezigen wat hij met de school beoogt. Hij maakt graag gebruik van beeldspraak: „Het moet een plek zijn voor mensen die groot licht krijgen omdat ze spookrijden, maar eigenlijk heel goed weten dat het de ánderen zijn die aan de verkeerde kant van de weg rijden.” Volgens hem zijn juist die jongeren „onze toekomstige wereldleiders”. Op zijn school krijg je algemene kennis, maar leer je bovenal „wie je zelf bent”.

Dekker droomde als 12-jarige jongen al van het oprichten van een eigen school. Het reguliere onderwijs vond hij te massaal, met te weinig tijd voor het stellen van vragen. Als directeur van een businessschool in Rotterdam en Den Haag leerde hij hoe je een school bestuurt. Samen met zijn vriendin Ellen van Campenhout zocht hij een geschikte locatie en vond die in de oude strafkolonie. Ze vernoemden hun school naar de negentiende-eeuwse ontdekkingsreiziger Richard Burton, een „multitalent”, „onvermoeibaar in het najagen van zijn bestemming”, aldus burtonacademie.nl

De studenten op Burton krijgen een wisselend weekbudget, om te leren hoe ze met geld moeten omgaan. Ze moeten zelf het huishouden draaiende houden. Iedere zondag ontvangen ze een andere docent die vijf dagen met hen optrekt. Zo doceert oud-bevelhebber van de landstrijdkrachten Hans Couzy over macht. Premier Rutte logeert in het kerstreces bij hen, om de studenten te vertellen over vaderlandse geschiedenis maar ook, zegt de premier in een filmpje op de site, over „welke fouten ik gemaakt heb en over de paar dingen die wel gelukt zijn”.

De selectiecriteria zijn streng. Jongeren die zich aanmelden, voeren eerst een uitvoerig gesprek met Dekker en Van Campenhout. De volgende ronde bestaat uit een examen, waarbij kandidaten onder andere geschiedenisvragen moeten beantwoorden. En ze doen een test waarbij ze twintig minuten alleen worden gelaten met klassieke muziek om na afloop te vertellen wat ze in die tijd hebben gedaan.

Tot nu toe zijn enkele tientallen geïnteresseerden afgewezen wegens gebrek aan motivatie of omdat zij niet pasten binnen de ‘groepsdynamiek’. Toen bekend werd dat ook Mark Rutte deel uitmaakte van het lerarenkorps, stroomden de aanmeldingen binnen. Maar studenten die alleen daarop afkomen, zijn niet welkom. Ellen van Campenhout tijdens de open dag: „Het eerste jaar is het belangrijk om de trend te zetten en daar kunnen we geen spelbrekers bij gebruiken. We zijn op zoek naar dé veertien.” Van Campenhout laat een stilte vallen, de ouders en kinderen om haar heen knikken instemmend.

Psychologiestudente Marit van der Pol (24) doorliep de toelatingsprocedure met succes. Ze is welbespraakt en kan niet wachten om te beginnen aan de Burton Academie: „Ik ben heel breed geïnteresseerd en miste op mijn vorige opleiding het persoonlijke contact met docenten.” Bovendien houdt ze van „pionieren”, zegt ze, terwijl ze glimlachend naar de nog lege kamers kijkt. „Ik moet alleen even de financiën rond krijgen.”

Ondanks de prijs van 25.000 euro per jaar is het volgens de oprichters een misverstand dat Burton een eliteschool zou zijn. Van Campenhout: „Geschikte studenten kunnen een lening krijgen.” Ze hopen dat bedrijven en particulieren investeren in het studiefonds dat is opgericht voor Burton.

Wat is straks de waarde van het diploma waarmee leerlingen hun eenjarige opleiding aan Burton afsluiten? De opleiding is nog niet officieel erkend, maar dat achten Van Campenhout en Dekker niet noodzakelijk. Ze willen zich niet voegen naar de eisen van een accreditatiecommissie. „Het zou mooi zijn dat we een eigen imago opbouwen”, zegt Van Campenhout. „Dat je over tien jaar indruk maakt als je zegt: ik studeerde op Burton.”