Verwanten concurreren het felst

Soorten die nauw aan elkaar verwant zijn, concurreren elkaar veel sneller weg dan soorten die verder van elkaar af staan. Amerikaanse onderzoekers hebben deze hypothese binnen de evolutie, die Charles Darwin al opperde in The Origin of Species, nu voor het eerst ook experimenteel kunnen aantonen (Ecology Letters, online, 14 juni).

Als proefkonijnen kozen de wetenschappers onder leiding van ecoloog Lin Jiang van het Georgia Institute of Technology eencellige pantoffeldiertjes (Paramecium caudatum), hun naaste verwanten en wat verderaf staande familieleden. De in totaal tien soorten trilhaardiertjes werden in paren of alleen getest in een zogeheten microcosmos, een afgesloten leefomgeving. Als voedsel kregen ze drie soorten bacteriën. Inclusief controles en replica-experimenten volgden de biologen 165 microcosmossen.

Na tien weken bleek dat de strijd om het bestaan het felst was geweest tussen nauw verwante soorten. Hier bleek het vaakst en het snelst een van beiden de overhand te krijgen en soms zelfs de ander helemaal weg te concurreren. Ook soorten met een ongeveer even grote mondopening streden om de dominantie, zij het minder sterk dan nauw verwante soorten. Door deze anatomische toevalligheid zijn deze verschillende soorten trilhaardiertjes voor hun voedsel mogelijk aangewezen op dezelfde soorten bacteriën waardoor ze zullen proberen die voor zichzelf op te eisen, aldus de onderzoekers.

Trilhaardiertjes die evolutionair dicht bij elkaar staan, komen waarschijnlijk in nog veel meer kenmerken overeen die van belang zijn voor hun overleving. Daardoor zullen ze elkaar meer in de weg zitten en sterker proberen de ander eruit te concurreren.

Sander Voormolen