'Ik wil de wereld verfraaien'

Francine Houben (55) is architect en creatief directeur van Mecanoo architecten. Ze leidt een internationaal befaamd bureau met negentig architecten. Houben in acht begrippen.

Geheim van succes

„Enorme passie voor mijn werk, gecombineerd met visionair vermogen, tomeloze energie en de kunst om de juiste mensen aan me te binden.”

Meest bewonderde collega

„Charles en Ray Eames, wereldberoemde Amerikaanse ontwerpers die naam maakten na de Tweede Wereldoorlog. Ik heb het geluk gehad hen zelf te kennen. Zij zagen architectuur niet als zuiver intellectueel concept, maar als samenspel van factoren dat alle zintuigen dient te beroeren. Ik beschouw architectuur ook niet als autonome kunst. Ik wil de wereld verfraaien, maar dat gaat alleen als je heel zorgvuldig observeert wat de maatschappij nodig heeft.”

God

„Haha, ik ben inderdaad scheppend bezig, maar ik voel mezelf zeker geen god. De term ‘god’ suggereert ook dat ik alles in mijn eentje zou doen, maar ik kan niet buiten een team.”

Wereldroem

„Ik heb internationale prijzen gewonnen, honary fellowships ontvangen, ik word wereldwijd gevraagd voor lezingen. Reizen is een erg leuk aspect van mijn werk, ik ontmoet overal interessante mensen. Het is prettig om erkenning en schouderklopjes te krijgen, maar als mens heeft het me niet veranderd. Ik sta nog gewoon met mijn voeten in de klei. Hoogstens voel ik het als een verplichting ons niveau hoog te houden.”

Creativiteit

„Zodra iemand me iets vraagt, ga ik nadenken over oplossingen. Als kind was ik al erg ondernemend. Niet dat ik voortdurend aan het schilderen was ofzo, maar ik was altijd bezig, ik sportte ook veel. Mijn vader waarschuwde mij wel: ‘Francine, denk aan je grenzen.’ Hij was jurist, het creatieve komt meer van mijn moeder. Wij verhuisden vaak en zij leidde dan de verbouwingen. Dat ik naar Delft ging om bouwkunde te studeren, komt volgens mijn oudere broers door hen: zij studeerden daar al. Ik geloof ook dat ik het als jongste dochter uit een gezin van vijf wel veilig vond om mijn broers achterna te gaan.”

Zakenvrouw

„In 1980 won ik tijdens mijn studie met een aantal studenten een prijsvraag en begonnen we een eigen bureau. Later heb ik mijn mede-oprichters een voor een uitgekocht. Mecanoo telt nu negentig man. Leidinggeven of geld verdienen was nooit doel op zich. Het is me eigenlijk allemaal overkomen. Door schade en schande ben ik wijs geworden. Mensen denken wel dat ik niets anders meer doe dan managen, maar juist in een grote organisatie kan ik veel regeltaken overlaten aan anderen. Voordeel is ook dat je met een bureau van dit formaat de wereld aankan.”

Economische crisis

„Ik ben vrij nuchter en ik geloof dat de bouwpiek die was gebaseerd op wankele financieringssystemen nooit houdbaar was. Als gevolg van de hausse is de kwaliteit van de architectuur in de afgelopen jaren wel sterk verbeterd. Dan heb ik het niet alleen over de ontwerpen, maar vooral over de kwaliteit van de bouwmaterialen. De crisis is inmiddels in de hele branche voelbaar. Gelukkig slagen we erin voldoende werk te behouden voor alle medewerkers. Hoe dat lukt? Door hard ons best te doen. In de jaren tachtig, toen ik begon, lag het werk ook niet voor het oprapen.”

Trots op

„Mijn drie kinderen en mijn man. En dat ik met mijn broers en zus samen zorg draag voor onze ouders die nu bijna negentig zijn.”

Alies Pegtel