Een nationale schande

Volgens de Canadezen hoort de Stanley Cup thuis, bij hen.

Maar Boston Bruins versloeg Vancouver Canucks in het beslissende finaleduel en veroverde de ijshockeytitel.

De Canadese pijn van het verliezen van de finale van de Stanley Cup, de Noord-Amerikaanse ijshockeytitel, kwam woensdagnacht tot uiting in ongeregeldheden. Supporters van Vancouver Canucks vernielden en plunderden winkels na de nederlaag in het beslissende finaleduel tegen Boston Bruins. Ook staken ze auto’s in brand en bekogelden ze hoge videoschermen met flessen. De politie gebruikte traangas en verrichtte een onbekend aantal arrestaties. In ziekenhuizen werden zeker 150 mensen behandeld.

De ongeregeldheden staan in scherp contrast met de vreugde-uitbarsting van vorig jaar in Vancouver, toen de Canadese ijshockeyploeg in de stad ten koste van de Verenigde Staten de olympische titel behaalde. Burgemeester Gregor Robertson verwees tegenover verslaggevers echter naar de rellen van 1994, toen de Canucks ook de Stanley Cup-finale verloren en de plaatselijke supporters een spoor van vernieling in Vancouver achterlieten.

Waar het ijshockeygekke Vancouver rouwde, gingen supporters in het Amerikaanse Boston de straat op om de titel van de Bruins te vieren. De stad heeft de afgelopen jaren ook kampioenschappen behaald in het American football (New England Patriots), honkbal (Red Sox) en basketbal (Celtics).

Bij de feestvieringen van de Celtics en de Red Sox vielen de voorbije jaren drie doden in Boston. Om die reden was de politie in de stad massaal uitgerust om nieuwe ongeregeldheden te voorkomen.

De ijshockeyarena van Vancouver was eerder op de avond tot de nok gevuld met supporters in de blauwe uitrusting van de thuisploeg. Meer dan 100.000 fans vulden de straten van de stad, in afwachting van de overwinning van de Canucks, de club die in zijn veertigjarig bestaan nooit de Stanley Cup won.

Voor even hadden de ijshockeyers de steun van heel Canada. Montreal Canadiens was in 1993 de laatste club die het land de Stanley Cup bezorgde. En in Canada, waar ijshockey een essentieel deel vormt van de nationale identiteit, is zo goed als iedereen het erover eens dat de reusachtige zilveren trofee thuishoort ten noorden van de Noord-Amerikaanse grens.

Het feest ging niet door. De overwinning in het zevende duel van de best-of-seven finaleserie ging op klinkende wijze naar tegenstander Boston Bruins, opgericht in 1924 en daarmee een van de oudste teams in de National Hockey League (NHL). Op het ijs van Vancouver won de uitploeg met 4-0, om daarna voor het eerst in 39 jaar de Stanley Cup te mogen optillen.

„Dit is een enorme eer”, zei aanvoerder Zdeno Chara van de Bruins, nadat hij de bokaal als eerste in ontvangst had genomen. De overtuigende overwinning van de Bruins is de kroon op een kampioenschap dat vanuit een schijnbaar hopeloze achterstandspositie tot stand kwam. De ploeg uit Boston verloor de eerste twee wedstrijden in de finaleserie van de Canucks, die golden als de favorieten nadat ze het reguliere seizoen afsloten met de meeste punten.

De ploeg uit Vancouver leek voorbestemd de Stanley Cup dit jaar te winnen. Na jaren van ploeteren ging afgelopen seizoen niets fout voor de Canucks, die met Roberto Luongo beschikken over een van de beste doelmannen in de NHL en twee spelers in hun midden hebben die de afgelopen jaren werden uitgeroepen tot de beste in de competitie, de Zweedse tweelingbroers Henrik en Daniel Sedin.

Maar Boston forceerde op het eigen ijs een indrukwekkende comeback. De ploeg won het derde duel van de finaleserie met 8-1 en het vierde met 4-0. De Bruins legden daarmee een pijnlijke zwakte bloot van de Canucks en tastten hun zelfvertrouwen aan. Vancouver won de vijfde wedstrijd in eigen stadion nipt met 1-0, maar kwam afgelopen maandag in Boston in het zesde duel niet eens in de buurt van het winnen van de Stanley Cup – de Bruins wonnen met 5-2.

De groeiende onzekerheid bij de spelers van Canucks kon woensdagnacht niet meer worden goedgemaakt door het thuisvoordeel. De Bruins hadden zich overtuigend geprofileerd als het sterkere en meer consistente team van de finaleserie. Bovendien bleek doelman Tim Thomas bijna niet te passeren. De spelers van de Canucks wisten, ondanks een groot aantal schoten, de puck niet langs hem in het doel te krijgen.

„Deze ploeg heeft enorm veel karakter getoond”, zei doelman Thomas van de Boston Bruins na de overwinning, nadat hij een respectvol applaus in ontvangst nam van het publiek in Vancouver. „Steeds als we met onze rug tegen de muur stonden en we moesten terugkomen, deden we dat. Het is niet makkelijk een uitwedstrijd in het zevende duel te winnen, maar we hebben het voor elkaar gekregen.”