Stemmentrekker Huntsman doet mee

Het is niet gezegd dat de gematigde Jon Huntsman de voorverkiezingen van de Republikeinen wint. Maar hij zou het met succes kunnen opnemen tegen Obama.

Hij hield het lange tijd spannend, maar gisteren heeft Jon Huntsman, oud-gouverneur van Utah, aangekondigd dat hij de Republikeinen wil vertegenwoordigen in de Amerikaanse presidentsverkiezingen van volgend jaar. Mocht hij de Republikeinse voorverkiezingen winnen, dan kan Huntsman zich ontpoppen tot een gedegen uitdager van president Obama. En dat is deels Obama’s eigen fout.

Huntsman, een gematigde Republikein, kan kiezers wijzen op zijn ruime ervaring met de thema’s die de Amerikaanse verkiezingen van 2012 zullen domineren: buitenlandbeleid, overheidsfinanciën, het belangrijkste, de economie.

Huntsman, de oudste van negen kinderen uit een religieus Republikeins gezin, vertrok al jong naar het buitenland. Op zijn negentiende reisde hij naar Taiwan, als missionaris voor de Mormoonse kerk.

In Taiwan leerde Huntsman Mandarijn Chinees, wat hem van pas kwam toen president Obama hem vroeg als ambassadeur in China, waar hij vanaf de zomer van 2009 diende. Eerder in zijn loopbaan was Huntsman ambassadeur in Singapore (onder George Bush senior) en vertegenwoordigde hij Amerika bij het sluiten van vrijhandelsverdragen met landen in Afrika en Azië.

Analisten zagen het destijds als een slimme zet van Obama om Huntsman naar China te sturen en hem zo uit te schakelen voor de presidentsrace van 2012. Maar Huntsman legde in april zijn ambassadeurschap neer, tot chagrijn van het Witte Huis. De truc van Obama kan zich nu tegen hem keren. De betrekkingen met China zijn cruciaal voor Amerika, heeft Obama zelf gezegd, en Huntsman is Chinakenner.

Bovendien kan Huntsman kiezers over de streep trekken door zijn ervaring met een ander belangrijk thema: de begroting. Als gouverneur van zijn geboortestaat Utah (2005 – 2009) sneed Huntsman fors in de uitgaven en wist zo de begroting op orde te houden zonder de belastingen te verhogen. Sterker nog, hij overzag de grootste belastingverlaging in de geschiedenis van Utah. Een bonuspunt bij Republikeinse kiezers.

Ook kan Huntsman bogen op een andere stemmentrekker: ervaring in het bedrijfsleven, zij het bescheiden. Hij vervulde bestuursfuncties bij het chemiebedrijf van zijn vader, Huntsman Corp. Naar eigen zeggen heeft hij door zijn talenkennis het bedrijf internationaal helpen groeien.

Huntsman staat bekend als een vrijemarktdenker, die vindt dat de overheid zich zo weinig mogelijk moet bemoeien met de economie. Die visie wint aan populariteit nu de economie blijft kwakkelen, ondanks de miljardeninjecties van Obama.

Toch is het niet gezegd Huntsman straks tegenover Obama zal staan. Tijdens de voorverkiezingen moet Huntsman het opnemen tegen Mitt Romney, op veel vlakken zijn gelijke. Ze hebben dezelfde kracht: succesvolle gouverneurschappen, ervaring in het bedrijfsleven en een liberale economische agenda. En dezelfde zwakte: hun mormoons geloof en hun profiel als gematigde Republikeinen op een moment dat de partij naar rechts beweegt.