Leger rukt op in noorden van Syrië

Nadat het leger in het weekeinde de stad Jisr al-Shughour heeft ingenomen, zijn de tanks verder opgerukt naar dorpen in de omgeving en naar de stad Maaret el-Numan. Syriërs die naar Turkije zijn gevlucht, vertellen dat vooral sunnitische dorpen het doelwit zijn. Dorpen waar voornamelijk alawieten wonen, de shi’itische minderheidsgroepering waartoe ook de president en zijn clan behoren, worden ontzien.

De campagne van het Syrische leger in het grensgebied met Turkije, waar veel sunnieten wonen, maakt duidelijk dat president Assad elke pretentie van hervormingen heeft laten varen en nu vooral wil voorkomen dat opstandelingen een eigen bolwerk vestigen, zoals rebellen in Libië hebben gedaan met de machtsovername in Benghazi.

Volgens ooggetuigen vluchten duizenden mensen weg uit Maaret el-Numan, een stad van ongeveer honderdduizend inwoners, vaak met volgepakte auto’s. De afgelopen dagen zijn al duizenden Syriërs de grens met Turkije over gevlucht. Het totale aantal vluchtelingen daar ligt nu rond de negenduizend.

Regeringswoordvoerders in Damascus hadden aanvankelijk gezegd dat het doel vooral was de orde te herstellen in Jisr al-Shughour. Dat het leger uitwaaiert naar andere dorpen en steden, wordt gezien als een poging te voorkomen dat rebellen ergens een thuisbasis kunnen opbouwen. Daarom is het leger ook ingezet in de stad Deir al-Zor, in het grensgebied met Irak, waar vorige week tienduizenden mensen hebben gedemonstreerd tegen Assad.

Volgens het bewind in Damascus hebben gewapende bendes in Jisr al-Shughour het vuur geopend op soldaten. Gevluchte Syriërs vertellen dat in Jisr vooral slachtoffers zijn gevallen toen soldaten onderling slaags raakten omdat sommigen niet wilden schieten op ongewapende betogers. Maar Amerikaanse regeringswoordvoerders hebben tegen The New York Times bevestigd dat er gewapende religieuze groepen actief zijn onder de tegenstanders van Assad. Wie dat precies zijn en of ze ook in Jisr actief zijn geweest, blijft onduidelijk. In Syrië zijn vrijwel geen onafhankelijke journalisten toegelaten.

De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Hillary Clinton beschuldigt het shi’itische bewind in Iran van betrokkenheid. „Iran steunt de wrede aanvallen van het regime van Assad tegen de vreedzame betogers en de militaire acties tegen zijn eigen steden”, zei Clinton. Waarnemers waarschuwen dat Assad de religieuze verschillen aanwakkert. Hij zou alawieten en christenen de indruk willen geven dat hun minderheidspositie in gevaar komt als de sunnitische meerderheid in Syrië meer macht krijgt. (AP, AFP)