Gras geliefd en gehaat

Tennissen op gras is een vak apart; Kim Clijsters heeft nog geen verbond met de groene ondergrond weten te sluiten.

De Belgische is geblesseerd en mist mogelijk Wimbledon.

Kim Clijsters mist de onvoorwaardelijke liefde voor grastennis. Ook dit seizoen heeft de Belgische speelsters geen pact met de groene ondergrond weten te sluiten.

Als titelfavoriete ging Clijsters gisteren in de tweede ronde van de Unicef Open in Rosmalen onderuit en blesseerde ze zich aan de rechterenkel en -knie. Ze was in het verloop van de partij niet meer opgewassen tegen de Italiaanse Romani Oprandi en verloor in twee sets: 7-6 en 6-3.

De nummer twee van de wereldranglijst laat vandaag foto’s maken, maar de kans dat ze aan Wimbledon meedoet lijkt klein. „Als ik fysiek niet in orde ben, valt een groot deel van mijn spel weg”, zei een treurende Clijsters in Rosmalen. „Op gras ben je sowieso al voorzichtiger.”

Tennissen op gras is een vak apart. De internationale tennistop speelt na het gravelseizoen slechts een paar weken per jaar op de groene mat. Nederland heeft de afgelopen decennia tal van tennissers voortgebracht die succes hadden op gras, onder wie Richard Krajicek, Jan Siemerink, Jacco Eltingh, Peter Wessels, Sjeng Schalken en Raemon Sluiter. „Allemaal aanvallende spelers met een goede service. Of tennissers met harde vlakke slagen zoals ik”, legt oud-kampioen Schalken op een terrasje van het Nederlandse proftoernooi in Rosmalen uit.

De cruciale vraag bij de overgang van gravel naar gras blijft: in hoeverre pas je je spel aan? Schalken: „Aan het begin van mijn loopbaan ging ik altijd standaard van baselinetennis naar service-volley. Dat leek het beste. Maar Lleyton Hewitt liet in 2002 een nieuwe wind waaien. Hij speelde gewoon zijn eigen spel en won Wimbledon. Sindsdien speelde ik op gras mijn eigen spel. En velen met mij.”

Clijsters speelde gisteren tegen de grillige Oprandi ook haar favoriete spel vanaf de baseline. De Vlaamse hoopte na een langdurige kwakkelperiode, waarin ze alleen twee partijen op Roland Garros afwerkte, in Rosmalen ritme op te doen. Ze kwam bedrogen uit. Nadat Clijsters zich in de tweede game van de eerste set had geblesseerd speelde haar tegenstandster daar handig op in door veelvuldig dropshots achter het net te leggen. Clijsters: „Ik kon daar niet steeds op lopen. Aan Wimbledon denk ik nog niet. Ik denk nu vooral aan revalidatie.” De kans dat Clijsters ooit nog de titel op The All England Club verovert, lijkt nihil.

Sluiter, die zichzelf een grasspecialist mocht noemen, heeft zich in tegenstelling tot Clijsters direct thuis gevoeld op gras. Zijn zege op Jevgeni Kafelnikov in 2003 op het centercourt van Wimbledon beschouwt hij als één van zijn mooiste overwinningen. „Het leuke van grastennis is dat de krachtsverschillen opeens veel dichter bij elkaar komen te liggen”, zegt de oud-prof die interim-coach is van Thiemo de Bakker. „Er kan van alles gebeuren. Kijk naar mijzelf. In 2009 haalde ik nog de finale hier in Rosmalen. Als Nederlander trainde je in de jeugd vaak vier, vijf maanden binnen op tapijt. Dat is een goede leerschool voor gras geweest.”

De nieuwe lichting Nederlandse tennissers groeide op met het Wimbledonsucces van Richard Krajicek in 1996. „Ja die beelden kan ik me natuurlijk nog herinneren”, zegt Kiki Bertens na haar verloren debuutpartij op de Unicef Open tegen de Italiaanse Sara Errani. De talentvolle speelster ging in twee sets onderuit: 7-6 en 6-1. „Toch heb ik de afgelopen tijd heel veel geleerd. De eerste paar dagen had ik moeite de ballen binnen de lijnen te slaan. De bal stuitert heel anders dan ik gewend was. Op aanraden van mijn coach [Eddy Bank] ben ik aanvallender gaan spelen. En dat werkte.”

Als Sluiter op Rosmalen met De Baker zou hebben gewerkt – de Nederlander heeft zich vanwege fysieke en mentale problemen voorlopig teruggetrokken uit het circuit – dan had hij hem ook een paar stappen naar voren laten zetten. Sluiter: „Zelfs Rafael Nadal past zijn spel aan als hij het gravel voor gras verruilt. Je ziet hem dan veel dichter bij de baseline staan. En hij neemt de ballen veel sneller.” Schalken is van mening dat Nadal voor een nog grotere revolutie heeft gezorgd dan Hewitt. „Nadal heeft zelfs met het spelen van spinballen Wimbledon gewonnen. Dat is eigenlijk ongelooflijk.”

De Nederlanders Jesse Huta Galung en Robin Haase hielden gisteren de hoop op een Nederlands succes op Rosmalen levend. Huta Galung rekende in drie sets af met de Duitser Julian Reister: 6-2, 3-6 en 7-5. Haase was op het centercourt in Rosmalen een maatje te groot voor de Duitser Mischa Zverev: 6-3 en 6-4.

Huta Galung verkoos bewust Rosmalen boven de kwalificaties voor Wimbledon. „Dat is altijd een lastige keuze. Ik heb gewoon naar de punten gekeken. Als ik hier twee wedstrijden win, haal ik meer punten dan bij een kwalificatie voor Wimbledon.”

In de tweede ronde treft de Nederlander de Belg Xavier Malisse. „Dat is wel een goede grasspeler, maar als ik goed speel, kan ik het hem moeilijk maken.”