Stille 'Durk' schrijft 2.13 meter historie met NBA-titel

De bijna 33-jarige Duitser Dirk Nowitzki hielp de basketballers van Dallas Mavericks zondag aan de NBA-titel. Hij oogt slungelig maar is een sterke, makkelijk scorende allrounder.

Ein deutscher Traum in Amerika, luidt de openingskop van de Duitse krant Die Welt vandaag. De Süddeutsche Zeitung gaat daar nog overheen. 2,13 meter geschiedenis, schrijft de krant op de voorpagina.

De Duitse basketballer Dirk Nowitzki, die zondagnacht met zijn ploeg Dallas Mavericks de titel in de Noord-Amerikaanse profcompetitie NBA won, hoort volgens de Süddeutsche nu thuis in het rijtje Duitse sportgrootheden Franz Beckenbauer (voetbal), Boris Becker (tennis) en Michael Schumacher (Formule 1).

Dirk – ‘Durk’ voor de Amerikanen – Nowitzki is na Tony Parker uit Frankrijk de tweede niet-Amerikaanse basketballer die een ploeg in de beste competitie ter wereld naar een titel heeft geleid. Een onwaarschijnlijke ploeg bovendien. De Mavericks zijn de ogenschijnlijke tegenpool van het sterrenensemble Miami Heat, de tegenstander in de finaleserie.

Miami was al vanaf de eerste dag van het seizoen de titelfavoriet. Maar de luidruchtige sterren van Miami Heat – LeBron James, Dwyane Wade en Chris Bosh (bijgenaamd The Heatles) – legden het in de beslissende wedstrijden af tegen een stille Duitser uit Würzburg die altijd in dienst van zijn ploeg speelt.

Nowitzki, opgeleid in Duitsland, verhuisde in 1998 naar de Verenigde Staten. Dat jaar werd hij door de Milwaukee Bucks gekozen bij de draft, de jaarlijkse verdeling van nieuw talent over de Amerikaanse profclubs. Direct werd hij geruild en kwam hij in Dallas terecht. In de loop der jaren groeide hij uit tot een van de beste buitenlandse basketballers in de NBA. De bescheiden Duitser oogt wat slungelig, maar is een sterke allrounder, die makkelijk driepunters maakt.

Toch kleefde er een smetje aan Nowitzki. Buitengewoon getalenteerd, maar geen winnaar, oordeelden de kenners na iedere nederlaag van Dallas in de play-offs. In 2006 speelde Nowitzki met zijn ploeg voor het eerst de finale van de play-offs. Dallas verloor van Miami en de Duitser kreeg veel kritiek op zijn spel.

Maar in de play-offwedstrijden van de afgelopen acht weken veranderde alles. Nowitzki nam zijn ploeg op sleeptouw, sloeg toe op de momenten dat het moest, vaak in het laatste kwart van de wedstrijd. Uitgerekend zondag speelde hij zijn minste van zes wedstrijden tegen Miami.

„Ik kon niet in mijn ritme komen en ik heb geen idee hoe dat kwam”, verklaarde de Duitser na afloop. Desondanks werd hij uitgeroepen tot de meest waardevolle speler van de finaleserie (MVP). „Dirk Nowitzki is simpelweg een van de besten ooit. Hij is een van de moeilijkst te verdedigen spelers in de NBA”, zei Erik Spoelstra, de coach van Miami met Nederlandse wortels.

Jarenlang was Dallas Mavericks het lelijke eendje van de NBA. Het basketbalteam werd nooit echt serieus genomen. Zo verloren de Mavs in het seizoen 1992-1993 liefst 71 wedstrijden (tegenover elf winstpartijen). Geen speler zat in die tijd te wachten op een enkele reis naar de Texaanse stad.

Met de komst van Nowitzki, in 1998, veranderde dat. Bovendien werd de club in 2000 overgenomen door internetmiljardair Mark Cuban. De eigenzinnige Amerikaan investeerde vele miljoenen in de club. Dallas Mavericks is tegenwoordig ruim 300 miljoen euro waard, zo berekende het Amerikaanse zakenblad Forbes begin dit jaar. De ploeg is al lang niet meer het lachertje van de NBA.

Toch werd Dallas weinig kans toegedicht tegen Miami en vooral het supertrio James-Bosh-Wade, dat dit seizoen salaris inleverde om samen bij de Heat te kunnen spelen. In de NBA geldt namelijk een salarisplafond. Miami won anderhalve week geleden ook geheel volgens verwachting het eerste duel voor eigen publiek.

In het tweede duel in Florida ging het echter mis. Aan de hand van Nowitzki bracht Dallas de tussenstand op 1-1. Als winnaar begon de ploeg van coach Rick Carlisle een week geleden aan de eerste van drie wedstrijden in het American Airlines Center in Dallas, het stadion dat zondagnacht ook uitverkocht was. De meeste fans van de Mavericks volgden in het stadion van hun eigen team de wedstrijd in Miami. In dat derde duel herstelden de sterren uit Miami zich en namen in Texas een 2-1 voorsprong.

De opleving was van korte duur. Aan de hand van Nowitzki kwam Dallas opnieuw op gelijke hoogte, en ook het laatste duel voor eigen publiek eindigde in een overwinning voor de ploeg uit Texas: 3-2.

Het zesde duel van zondag, waarin de Mavericks de titel konden behalen in de best-of-seven serie, begon met een kleine rel. Wade en James hadden Nowitzki in een YouTube-filmpje belachelijk gemaakt. Hij zou de vierde wedstrijd, die eindigde in een zege voor Dallas, met koorts hebben gespeeld, maar de supersterren van Miami zetten daar grote vraagtekens bij. Nowitzki voelde zich beledigd. Ook in de wedstrijd liepen de emoties een paar keer flink op en er was zelfs een handgemeen.

In de wedstrijd slaagde het drietal Wade, James en Bosh er opnieuw niet in de verwachtingen waar te maken. Het toptrio faalde opzichtig. Te veel vrije worpen werden gemist en waar vrijwel ieder driepuntsschot van Dallas raak was, miste Miami bijna elk schot dat drie punten kon opleveren. En dat was niet voor het eerst in de zes onderlinge duels.

Dallas zette zondag dankzij uitmuntend samenspel de kroon op het werk. Het is een team van gewone jongens, zonder sterallures. Met hoofdrollen voor Shawn Marion, het kleine genie uit Puerto Rico, José Barea, Jason Terry (topscorer met 27 punten), de Californische boerenzoon Tyson Chandler, Nowitzki en Jason Kidd.

Kidd stond met New Jersey Nets al twee keer in de NBA-finale – en verloor achtereenvolgens van Los Angeles Lakers en San Antonio Spurs – maar behaalt nu na zeventien jaar de kampioensring, bij de club waar Kidds carrière ooit begon.

Nowitzki, die al dertien jaar bij Dallas speelt, werd zondag beloond voor zijn trouw aan de ploeg, schrijft tijdschrift Der Spiegel vandaag op zijn website. En net als de Amerikaanse basketballegendes Larry (Bird), Michael (Jordan), Kobe (Bryant) en Magic (Johnson) is Dirk Nowitzki de afgelopen weken gewoon Dirk gaan heten. Zijn voornaam voldoet.