Duitser geeft lesje basketbal aan Amerikanen

Jarenlang was Dallas het lachertje van de Amerikaanse basketbalcompetitie.

Maar sinds de komst van Nowitzki telt de club weer mee in de NBA.

In het hol van de leeuw hebben de Dallas Mavericks zondagnacht de titel veroverd in de NBA, voor de eerste keer in de geschiedenis van de club. In het zesde onderlinge duel bepaalde de ploeg uit Texas na een 105-95 overwinning de eindstand in de best-of-seven-reeks op 4-2.

De sterren van de Miami Heat (Le-Bron James, Dwyane Wade en Chris Bosh), in een verwijzing naar de Beatles ook wel de ‘Heatles’ genoemd, hadden voor eigen publiek geen schijn van kans.

De ster van de finale was een 32-jarige Duitser, Dirk Nowitzki, ‘Durk’ voor de Amerikanen. In 1998 kwam de uit Würzburg afkomstige basketballer naar de Verenigde Staten. Dat jaar werd hij door de Milwaukee Bucks gekozen bij de NBA-draft, de jaarlijkse verdeling van nieuw talent over de Amerikaanse profclubs. Direct werd hij geruild en kwam hij in Dallas terecht.

Jarenlang was Dallas Mavericks het lelijke eendje van de NBA. Het basketbalteam werd nooit echt serieus genomen. Zo verloren de ‘Mavs’ in het seizoen 1992-1993 liefst 71 wedstrijden (tegenover elf winstpartijen). Geen speler zat in die tijd te wachten op een enkele reis naar de Texaanse stad.

Maar met de komst van Nowitzki veranderde dat. Bovendien werd de club in 2000 overgenomen door internetmiljardair Mark Cuban. De eigenzinnige Amerikaan investeerde vele miljoenen in de club. Dallas Mavericks is ruim 300 miljoen euro waard, zo berekende het Amerikaanse zakenblad Forbes begin dit jaar. Dallas is al lang niet meer het lachertje van de NBA, de Noord-Amerikaans basketbalcompetitie.

Nowitzki groeide in de loop der jaren uit tot een van de beste buitenlandse spelers in de NBA. De bescheiden Duitser oogt wat slungelig, maar hij is een ijzersterke allrounder, die makkelijk driepunters maakt.

Zijn Amerikaanse avontuur beleeft de 2.13 meter lange power forward met trainer Holger Geschwindner, eveneens uit Würzburg. Nowitzki beschouwt hem als zijn tweede vader. Nowitzki trekt al de helft van zijn leven met hem op. Zondagnacht stond Geschwindner weer op de tribune, tussen de fans. En na afloop van het zesde duel veegde hij tranen weg.

Nowitzki domineerde in de finaleserie. Het boegbeeld van Dallas sloeg toe op de momenten dat het moest, vaak in het laatste kwart van de wedstrijd. Maar zondag speelde hij zijn minste van zes wedstrijden tegen Miami. „Ik kon niet in mijn ritme komen”, aldus de Duitser, „en ik heb geen idee hoe dat kwam.” Desondanks werd hij uitgeroepen tot de meest waardevolle speler van de finaleserie, de ‘MVP’. „Dirk Nowitzki is simpelweg een van de besten ooit. Hij is een van de moeilijkst te verdedigen spelers in de NBA”, zei Erik Spoelstra, de coach van Miami.

Dallas-speler Jason Kidd prees zijn team, maar voorzag ook een wederopstanding van Miami Heat. „Die komen weer terug.” Volgens Spoelstra kwamen de favorieten in de finalereeks tekort. „Er zijn geen excuses en ik wil niks afdoen aan de prestatie van Dallas.”

Het zesde duel begon met een kleine rel. Wade en James hadden Nowitzki in een YouTube-filmpje belachelijk gemaakt. Hij zou de vierde wedstrijd, die eindigde in een zege voor Dallas, met koorts hebben gespeeld, maar de supersterren van Miami zetten daar grote vraagtekens bij. Nowitzki voelde zich beledigd. Ook in de wedstrijd liepen de emoties een paar keer flink op en er was zelfs een handgemeen.

In 2006 verloor Dallas nog de finale van Miami. Nowitzki kreeg destijds veel kritiek op zijn spel. Grote man bij Miami was toen Dwyane Wade. Nu was er alleen in het eerste kwart bij de ploeg uit Miami het geloof in de zege. Het vertrouwen leek terug bij de ploeg van Spoelstra, de coach met Nederlandse wortels. Maar het supertrio Wade-James-Bosh slaagde er opnieuw niet in de verwachtingen waar te maken en faalde opzichtig. Te veel vrije worpen werden gemist en waar vrijwel ieder driepuntsschot van Dallas raak was, miste Miami bijna elk schot dat drie punten op kon leveren. En dat was niet voor het eerst in de zes onderlinge duels.

Dallas zette zondag dankzij uitmuntend samenspel de kroon op het werk. Het is een team van gewone jongens, zonder sterallures. Met hoofdrollen voor Shawn Marion, het kleine genie uit Puerto Rico Jose Barea, Jason Terry (topscorer met 27 punten), de Californische boerenzoon Tyson Chandler, Nowitzki en Jason Kidd. Kidd stond met New Jersey Nets al twee keer in de finale van de NBA, maar verovert nu pas na zeventien jaar de felbegeerde kampioensring. Hij begon in 1994 zijn carrière in de NBA bij Dallas, en uiteindelijk beleeft hij er ook zijn hoogtepunt. LeBron James, die als ’s werelds beste basketballer vorig jaar overstapte van de Cleveland Cavaliers naar de Miami Heat, omhelsde Kidd voordat hij met afhangende schouders naar de kleedkamer vertrok.

James was een jaar geleden als de grote ster van de NBA op een opvallende manier vertrokken bij de club waar hij in 2003 debuteerde in de NBA, rechtstreeks afkomstig van zijn highschool-team in Akron, Ohio. Hij maakte in een rechtstreekse tv-uitzending bekend naar welke ploeg hij zou vertrekken. Die handelwijze leverde hem een levenslange haat op van de fans van Cleveland. Op tv liet James weten dat hij naar Miami zou gaan, in een programma op de sportzender ESPN, De Beslissing, dat veel aandacht trok. Bij de Miami Heat zou James van een dragende speler een dienende speler worden. Met als gevolg dat hij nooit een nieuwe Michael Jordan zou worden; een superbasketballer die bijna elke wedstrijd beslist. Maar ook als dienende speler, vooral in dienst van Wade, slaagde ‘King James’ er niet in de titel te winnen.