‘Gay Girl in Damascus’ blijkt Amerikaanse kerel

Een poster van Amina die werd verspreid over Facebook om steun voor haar zaak te vergaren.

Wekenlang vroegen journalisten, bloggers en mensenrechtenactivisten zich af waar de lesbische Amina Arraf was, die was ontvoerd in Syrië. Nu blijkt dat ‘ze’ in Schotland was, bij z’n vrouw.

Tom MacMaster hield de afgelopen maanden de gemoederen bezig. Hij hield het blog ‘A Gay Girl in Damascus‘ bij, dat bekendheid verwierf toen de protesten tegen het regime van Bashar al-Assad op stoom kwamen en het neerslaan ervan steeds gewelddadiger werd.

Niemand wist of Amina nog leefde

Op 6 juni verklaarde een familielid van Amina dat ze, net als veel bloggers in het autocratische Syrië, was gearresteerd. Niemand wist of ze nog leefde. De wereldpers sprong erop en de Amerikaanse regering startte een onderzoek.

Andy Carvin, van de Amerikaanse publieke omroep NPR, voelde net als enkele anderen nattigheid. Hij las een profiel van Amina bij The Guardian, waar de foto van Amina al snel zomaar een meisje uit Londen bleek te zijn en weer verwijderd werd. Carvin probeerde mensen te vinden die Amina ooit hadden gesproken, maar vond ze niet. Bovendien, zo vond Carvin uit, klopten de biografische gegevens van Amina niet met de databases waar ze in zou moeten staan.

De foto van Amina, door MacMaster opgestuurd naar verschillende kranten, waaronder The Guardian. Niet de echte Amina, zo bleek later.De foto van Amina, door MacMaster opgestuurd naar verschillende kranten, waaronder The Guardian. Niet de echte Amina, zo bleek later.

De stem was fictie, maar de feiten zijn echt

Nu blijkt waarom: Tom MacMaster zat achter Amina Arraf en deed gisteren zijn masker af. Op ‘zijn’ blog plaatste hij excuses:

“I never expected this level of attention. While the narrative voıce may have been fictional, the facts on thıs blog are true and not mısleading as to the situation on the ground. I do not believe that I have harmed anyone — I feel that I have created an important voice for issues that I feel strongly about.” - Tom ‘Gay Girl in Damascus’ MacMaster

Tom MacMaster op Facebook.Tom MacMaster op Facebook.

MacMaster is een vredesactivist uit Georgia, Verenigde Staten, die studeert aan de University of Edingburgh in Schotland. Hij zette het blog over de lesbische Amerikaans-Syrische Amina Arraf op om in het Westen aandacht te vragen voor de situatie in Syrië. Eerder ontkende hij zijn betrokkenheid bij het blog tegenover The Washington Post. Hij zei dat hij nog nooit van haar of het blog had gehoord voordat het nieuws van haar arrestatie naar buiten kwam.

“Luister, als ik het genie was die dit had opgezet, zou ik ‘ja’ zeggen en een boek schrijven.”

‘Betrouwbaarheid van blogs is aangetast’

Het verhaal roept vragen op over de betrouwbaarheid van blogs, Tweets en Facebookberichten. Ze worden, zeker in landen waar de persvrijheid en de vrijheid van meningsuiting ver te zoeken zijn, steeds meer een van de weinge uitlaakleppen voor activisten, journalisten en andere burgers. Zeker rond de gebeurtenissen in de Arabische wereld van de laatste maanden zijn blogs een manier geworden voor de traditionele media om bij te houden wat er gebeurt.

Hoewel de bedoelingen van MacMaster goed lijken, heeft hij met z’n blog een hoop kwaad bloed gezet. Zo haalt Andy Carvin een blog uit het Libanese Beirut aan, waar blogger ‘Mustapha’ vanuit het buitenland schrijft dat MacMaster de aandacht afleidde van iedereen die echt steun nodig had. Bovendien is volgens Mustapha de geloofwaardigheid van blogs aangetast.

“You have forever tarnished the reputation of bloggers in this region who chose to write in English. One day if I’m kidnapped by my government, many readers won’t care because I could turn out to be another Amina. A fictional entity concocted by a western fool who had good intentions.

Thanks a lot…” - Mustapha

Op het blog GayMiddleEast.com schrijft een Syrische blogger dat hij furieus is en dat MacMaster activisten in Syrië in gevaar heeft gebracht met zijn verhaal. Hij vertelt hoe onnodig gevaarlijk het onderzoek naar de verblijfplaats van Amina is geweest. Ook hij is bang dat blogs niet langer worden geloofd en hun verhalen dus niet meer naar buiten komen.

“”To Mr MacMaster, I say shame on you!!! There are bloggers in Syria who are trying as hard as they can to report news and stories from the country. We have to deal with too many difficulties than you can imagine. What you have done has harmed many, put us all in danger, and made us worry about our LGBT activism. Add to that, that it might have caused doubts about the authenticity of our blogs, stories, and us.” - blogger op GayMiddleEast.com

Lees het hele verhaal over de ontmaskering van MacMaster bij de NPR.

Lees hier het blog A Gay Girl in Damascus terug.