Pulserende ster explodeert als extreem heldere supernova

Een nieuw type supernova wordt circa tienmaal zo helder als de tot nu toe bekende supernova’s. Astronomen melden de ontdekking van de nieuwe klasse van supernova’s deze week op de website van Nature.

Supernova’s zijn zware sterren die aan het einde van hun leven exploderen en dan tijdelijk de helderste lichtbronnen in het heelal vormen, miljoenen malen zo helder als de zon. Ze zijn daardoor belangrijke ‘bakens’ voor het bepalen van de afstand van de sterrenstelsels waarin ze opvlammen.

Robert Quimby en collega’s schatten dat de nieuwe supernova’s tot op afstanden van meer dan 13 miljard lichtjaar kunnen worden waargenomen. Omdat het licht ruim 13 miljard jaar onderweg was, dateert het dus van vlak na de geboorte van het heelal. De supernova’s blijken verder maanden- tot jarenlang zo helder te blijven. Al die tijd verlichten zij als straatlantaarns hun omgeving. Dat biedt astronomen de kans om de samenstelling van die omgeving te bestuderen.

De oorzaak van de extreme helderheid van de nieuwe supernova’s is nog onduidelijk. Mogelijk gaat het hier om de explosie van extreem zware, pulserende sterren, met een massa tussen 90 en 130 maal die van de zon. Door hun pulsatie zouden zij reusachtige gaslagen kunnen uitstoten die tijdens de explosie van de ster tot lichten worden gebracht.

George Beekman