De Reus van Rotterdam op ware grootte

Vanmiddag werd aan de West-Kruiskade in Rotterdam een beeld onthuld van Rigardus Rijnhout want „helden moet je eren.”

Kinderen jouwden hem uit op straat. „Is het koud daarboven?” Vrijwel dagelijks kreeg Rigardus Rijnhout die vraag naar zijn hoofd geslingerd. Nimmer verloor de 2 meter en 37 centimeter lange reus zijn zelfbeheersing. Een minzaam lachje, meer kregen zijn belagers niet. Zo wil de overlevering. „In alles de personificatie van de Grote Vriendelijke Reus van schrijver Roald Dahl”, zegt programmamaker Sander de Kramer, die al jaren gefascineerd is door de boomlange Rotterdammer.

Om zijn held te eren richtte De Kramer zes jaar geleden de Stichting De Reus van Rotterdam op. Doel: geld inzamelen voor een standbeeld op ware grootte van – voor zover bekend – Nederlands langste man ooit. Vanmiddag werd het uit gepolychromeerd brons opgetrokken kunstwerk van Herman Lamers onthuld. In het wijkpark Oude Westen aan de West-Kruiskade, op een steenworp afstand van de Gouvernestraat waar Rijnhout (1922-1959) opgroeide.

De Kramer, oud-hoofdredacteur van de Straatkrant, kan zijn geluk niet op. Rijnhout geldt als een legende in de tweede stad van Nederland. „Helden moet je eren, voor je het weet raken ze in de vergetelheid.” Voor veel Rotterdammers staat ‘Ome Rijn’ symbool voor de na de oorlog uitdijende havenstad, weet De Kramer. Diens standbeeld, voorzien van een huiskamer met stoel en schoenen (maat 62), is ook een oproep tot tolerantie. „Rigardus was een underdog, iemand die geen vlieg kwaad deed, ondanks alle pesterijen.”

Rijnhout werd geboren op 21 april 1922 in Rotterdam. Door een afwijking aan zijn hersenklier groeide hij na zijn derde harder dan zijn leeftijdsgenoten. Hij bereikte de respectabele lengte van 2,37 meter, en woog 230 kilo. Hij was niet de grootste man ter wereld: die eer komt toe aan zijn Amerikaanse tijdgenoot Robert Wadlow (1918-1940), die maar liefst 2,72 meter lang was.

Om in zijn levensonderhoud te voorzien verkocht Rijnhout ansichtkaarten met zijn beeltenis, en verhuurde hij zichzelf als wandelend reclamebord. Na een val van de fiets belandde de Rotterdammer in een rolstoel. Later werd een hersentumor bij hem ontdekt, waarna hij met een hijskraan uit het ouderlijk huis moest worden getakeld. Rijnhout overleed op 36-jarige leeftijd aan de tumor die verantwoordelijk was voor zijn uitzonderlijke postuur.

In al die jaren ontstak de goedmoedige reus éénmaal in woede, vernam De Kramer van een van diens nichten. „Een Duitse soldaat had het gewaagd zijn vader te beledigen. Rijn tilde hem drie meter op. ‘Je hebt het wel over mijn vader’, beet hij hem toe. Waarop die soldaat zijn excuses maakte en smeekte om weer op de grond gezet te worden.”