Mijn middag op het paleis van Ali Abdullah Saleh

Saleh tijdens een interview in zijn paleis op 25 meil. Foto Reuters / Khaled Abdullah

De buitenwereld kent de Jemenitische president Ali Abdullah Saleh als een onverzettelijke tiran die al maanden weigert de macht op te geven. Schrijfster Lauren Goulding leerde Saleh op een andere manier kennen.

Goulding, naast schrijfster en blogger ook voormalig filmmaker, verbleef tussen 2010 en 2011 gedurende zes maanden in Jemen. In een lang en fascinerend artikel op de site van Foreign Policy beschrijft ze hoe ze Saleh daar voor het eerst ontmoette. Ze kwam net de zee uit, had vochtig haar en zag er onverzorgd uit toen ze de president tegen het lijf liep. Hij nodigde haar en een paar andere toeristen uit om met hem in een ommuurde strandtent een maaltijd te nuttigen. Ze aten er geit en rijst met Saleh en zijn entourage.

Een maand later, eind januari van dit jaar (toen de eerste betogingen tegen Saleh begonnen), werd Goulding door oud-vicepremier Abdul Aziz Abdul Ghani opnieuw uitgenodigd om de president te ontmoeten. Na veertig minuten wachten werd ze opgehaald in een zwarte Mercedes en naar zijn paleis gereden. Daar stapte Goulding in een tweede auto. Ze probeerde niet op de twee AK-47’s die achterin lagen te stappen. Binnen schudde ze de hand van Saleh:

“Ik liep naar hem toe om zijn hand te schudden en keek neer op zijn grijzende haarlijn. Saleh is geen grote man. [...] Hij droeg een oude, getinte bril. Hij nodigde me uit om in een gestoffeerde houten stoel te gaan zitten. Een glas jus d’orange arriveerde binnen een paar minuten op de tafel naast mij. Ik nam een nipje en keek de kamer rond. Rechts van mij zag ik een enorme glazen muur en kijk ik uit op een zwembad, versierd met een mozaïek van zeepaardjes.”

Even later speelde Goulding een spelletje pool met Saleh, dat de president won. Na afloop nam Saleh haar mee naar zijn kantoor, waar overal zijn eigen foto’s te zien waren. Vervolgens gaf Saleh Goulding een rondleiding over het paleisterrein en vroeg haar of ze misschien van het zwembad of de sauna gebruik wilde maken. Even later informeerde de president of Goulding eigenlijk getrouwd was. Lees hier hoe hun bizarre conversatie zich verder ontwikkelde.