Forever fenomeno, de onuitwisbare sporen van Ronaldo

“Ik hoef niet te laten zien hoe goed ik was.” Ronaldo, de echte Ronaldo, sprak gisteren in de verleden tijd over zichzelf als wereldvoetballer. Het klonk niet verbeten, ook niet echt als een opluchting. Ronaldo gaf simpelweg aan dat het niet gaat om zijn huidige fysieke omvang, maar om die van zijn prijzenkast en zijn verdienste voor ‘het spelletje’.

Gisteravond nam hij echt afscheid nadat zijn actieve loopbaan reeds beëindigd was. “Het hoofd wil wel, maar het lichaam niet meer.” Met de Seleçao speelde hij eventjes mee tegen Roemenië. In aanloop naar het duel liet Ronaldo nog wat zien van zijn baltechniek en honger naar een doelpunt. Nummer negen kwam nog één keer op.

http://youtu.be/7WwnH7dvyGw

O fenomeno, zoals de Brazilanen hem noemen, is zo’n beetje de eerste voetballer die door Nike wereldwijd werd geëxploiteerd. Al toen hij op zijn zeventiende in Eindhoven aankwam om bij PSV een toptransfer naar FC Barcelona te verdienen, had het Amerikaanse sportmerk Ronaldo Luís Nazário de Lima gecontracteerd. Hij zou het pad effenen voor vele andere wereldsterren.

De exacte rol van Nike in de carrière van Ronaldo blijft door wat mystiek omhuld. Ze lanceerden hem in 1998 in de campagne voor het WK als ‘R9’, naar zijn vaste rugnummer, dat van een echte spits. Hierna konden opvolgende wereldsterren als Ronaldinho (R10) en nu Cristiano Ronaldo (CR7) volgen. R9 werd meer dan Ronaldo, het werd zijn schoen, een handelsmerk.

Blauw met zilver was het paar met daarop R9 geborduurd; een vernieuwend marketingtrucje van Nike voor het WK in Frankrijk, gesponsord door Adidas. Maar het werd het dieptepunt uit zijn loopbaan. Voor de finale kreeg hij een beroerte, werd niet als speler opgegeven aan de arbiters om drie kwartier voor de aftrap toch aangemeld te worden. Spelen zou hij.

Gesuggereerd werd dat dit onder druk van Nike gebeurde. De gekleurde schoenen - in die tijd een nog niet alomtegenwoordige trend - waren alleen voor het WK en alleen voor Ronaldo. Hij was niet voor niets hoofdrolspeler geweest in Nike’s prime-commercial voor het toernooi. Maar de Amerikaanse gigant haastte zich na afloop om te ontkennen invloed te hebben op spelersselectie.

Ronaldo, en daarmee Brazilië, was in de eindstrijd onherkenbaar. Spookachtig. De wedstrijd ging met 3-0 verloren. Maar de schoen werd niet vergeten en er ontstond een hele dynastie rondom het model Mercurial en R9. Het concept stervoetballer+commercial=Nike werd dankzij Ronaldo tot in het extreme uitgediept en het publiek smulde van hem en zijn volgelingen.

Wat Ronaldo voor Nike, voetbalcommercie, jonge voetballertjes en gespekte profs heeft betekend, is gelukkig ook door het Amerikaanse sportmerk niet vergeten. Ter ere van zijn echte afscheid maakte het de commercial die boven dit artikel prijkt. Voetbal raakt mensen op vele niveaus, Ronaldo Luís Nazário de Lima bereikte ze allemaal. Forever fenomeno.

Op 3 juli in Andere Tijden Sport ‘Ronaldo, de Eindhovense jaren’. De uitzending is te zien op Nederland 1 en begint om 22.05 uur.