Tranen in China, maar of 't de sport ook een boost geeft?

Na Li versloeg in de finale van Roland Garros Francesca Schiavone: 6-4 en 7-6.

Haar eindzege in Parijs is ook een overwinning voor de Chinese tennisbond.

‘Na Li schrijft historie’, zo luidde de eenvoudige, maar treffende kop van de krant China Daily gisterochtend. De 29-jarige tennisster won zaterdagmiddag voor de ogen van tientallen miljoenen televisiekijkers het enkelspeltoernooi van Roland Garros en is daarmee de eerste Chinese ooit met een grandslamtitel op haar palmares. Na Li kan zich na haar zege in de finale op de Italiaanse Francesca Schiavone (6-4 en 7-6) meten met andere Chinese sportsterren als de basketballer Yao Ming en de olympische hordenloper Liu Xiang. Zelf bleef ze bescheiden. „Als ik op Wimbledon niet goed presteer, dan zijn de mensen me misschien zo weer vergeten”, zei ze na afloop in de perszaal van Roland Garros.

Na Li liet de afgelopen twee weken een nieuwe wind waaien door het tenniscomplex nabij het Bois de Boulogne. Het centercourt van Parijs was een plek waar Frans, Engels, Spaans, Russisch of Servisch de voertaal op de tribunes was. Voor het eerst kleurde het Stade Philippe Chatrier een beetje rood. Vlak voordat Na Li haar matchpoint verzilverde, klonk er opeens hard jiayou! uit het publiek. De Chinese versie van allez, come on of vamos. In China vierden de mensen massaal feest. „Ongelooflijk”, stamelde Na Li even later. „Ik kreeg een berichtje van een vriend. Mensen huilden in China, omdat ze de nationale vlag zagen.”

Of de overwinning van Na Li in haar vaderland voor een echte boost zal zorgen is de vraag. Tennis is nog geen volkssport in China. Het land beschikt over slechts enkele tientallen tennisclubs. Meisjes gaan badmintonnen, tafeltennissen of volleyballen; jongens voetballen en basketballen liever. Na Li mag zich met recht een pionier van het Chinese tennis noemen. Ze gold al van jongs af aan als een belofte, maar werd teruggeworpen door een enkelblessure. Ze kreeg twijfels en onderbrak haar carrière tijdelijk om journalistiek te studeren. Ze keerde terug onder het strenge regime van de Chinese tennisbond, die in ruil voor haar begeleiding 65 procent van haar inkomsten opeiste.

In 2008 liet de Chinese bond haar ‘wegvliegen’. Een nog altijd omstreden beslissing, die zorgde voor flink gezichtsverlies voor de bond. Maar het voelde als een bevrijding voor Na Li. Ze nam de Zweedse coach Thomas Hogstedt in dienst en kon haar eigen reis- en speelschema’s opstellen. Ze hoefde nog maar 12 procent van haar prijzengeld af te staan. Vorig jaar besloot ze verder te gaan met haar man Jiang Shan als coach. Die leidde haar dit jaar naar de finale van de Australian Open, waarin ze verloor van Kim Clijsters. Ze degradeerde haar echtgenoot vervolgens weer tot toeschouwer en zette aan de hand van de Deen Michael Mortensen de laatste stap naar het succes.

Haar eindzege op het gravel van Parijs betekende ook een overwinning voor de Chinese bond. „We hebben destijds veel risico’s genomen toen we de tennissters lieten vliegen. We wisten niet of ze zouden slagen. Maar nu dat wel is gebeurd moeten we constateren dat we juist hebben gehandeld”, zei Sun Jinfang, een official van de Chinese bond tegen AP. „Deze hervorming kan dienen als een voorbeeld voor andere sporten.”

De baseliner Na Li was zaterdag de betere tegen de gravelspecialiste Schiavone. Ze kwam alleen aan het einde van de tweede set in de problemen. Het leek er zelfs even op dat een derde set de beslissing zou brengen, maar Schiavone liet zich van de wijs brengen door een beslissing van de scheidsrechter. Na Li bracht de stand op 6-6 en trok vervolgens de tiebreak met 7-0 naar zich toe. Ze kreeg uit handen van de Australische Evonne Goolagong de Coupe Suzanne Lenglen uitgereikt met een daarbij behorende cheque van 1,2 miljoen euro. Na Li was al de eerste Chinese die een WTA-titel won, de eerste in de toptien van het vrouwentennis en de eerste in een finale van een grandslamtoernooi. Op de nieuwe wereldranglijst die vandaag is gepubliceerd, staat ze op de vierde plaats.

Op de persconferentie droeg Na Li een shirt met daarop de tekst ‘sport verandert alles’ in Chinese karakters. Toen een journalist verwees naar de demonstraties van juni 1989 op het Plein van de Hemelse Vrede in Peking en vroeg of ze met haar zege een sportrevolutie zou veroorzaken, bleef het stil. „Ik hoef deze vraag niet te beantwoorden. Ik ben maar gewoon een tennisspeelster”, zo stelde de nieuwe kampioene van Roland Garros.