China huilt na zege Na Li

Na Li versloeg in de finale van Roland Garros de Italiaanse Francesca Schiavone. Haar zege in Parijs is ook een overwinning voor de Chinese tennisbond.

‘Na Li schrijft historie’, luidde de treffende kop van de krant China Daily gisteren. De 29-jarige tennisster won zaterdag voor de ogen van tientallen miljoenen televisiekijkers het enkelspeltoernooi van Roland Garros en is daarmee de eerste Chinese ooit met een grandslamtitel op haar palmares.

Na Li kan zich na haar zege in de finale op de Italiaanse Francesca Schiavone (6-4 en 7-6) meten met andere Chinese sportsterren als basketballer Yao Ming en olympisch hordenloper Liu Xiang. Zelf bleef ze bescheiden. „Als ik op Wimbledon niet goed presteer, zijn de mensen me misschien zo weer vergeten”, zei ze na afloop in de perszaal van Roland Garros.

Na Li liet de afgelopen twee weken een nieuwe wind waaien door het tenniscomplex nabij het Bois de Boulogne. Het court central van Parijs was een plek waar Frans, Engels, Spaans, Russisch of Servisch de voertaal op de tribunes was. Voor het eerst kleurde het Stade Philippe Chatrier een beetje rood. Vlak voordat Na Li haar wedstrijdpunt verzilverde, klonk er opeens hard „jiayou” uit het publiek. De Chinese versie van allez, come on of vamos. In China vierden de mensen massaal feest. „Ongelooflijk”, stamelde Na Li even later. „Ik kreeg een berichtje van een vriend. Mensen huilden in China, omdat ze de nationale vlag zagen.”

Of de zege van Na Li het tennis in haar vaderland een boost zal geven is de vraag. Tennis is geen volkssport in China. Het land met ruim 1,3 miljard inwoners beschikt over enkele tientallen tennisclubs. Meisjes badmintonnen, tafeltennissen of volleyballen; jongens voetballen en basketballen liever. Na Li is wel een pionier van het Chinese tennis. Ze gold van jongs af aan als een belofte, maar werd teruggeworpen door een enkelblessure. Ze onderbrak haar carrière om journalistiek te studeren. Ze keerde terug onder het strenge regime van de Chinese bond, die in ruil voor haar begeleiding 65 procent van haar inkomsten opeiste.

In 2008 liet de Chinese bond haar ‘wegvliegen’ – een nog altijd omstreden beslissing die zorgde voor gezichtsverlies voor de bond. Maar het werkte bevrijdend voor Na Li. Ze nam de Zweedse coach Thomas Hogstedt in dienst en kon haar eigen reis-en speelschema’s opstellen. Ze hoefde nog maar 12 procent van haar prijzengeld af te staan. Vorig jaar besloot ze verder te gaan met haar echtgenoot Jiang Shan als coach. Die leidde haar dit jaar naar de finale van de Australian Open, waarin ze verloor van Kim Clijsters. Ze degradeerde haar man weer tot toeschouwer en zette met de Deense coach Michael Mortensen de laatste stap naar succes.

Haar zege op het gravel van Parijs betekende ook een overwinning voor de Chinese bond. „We hebben destijds veel risico’s genomen toen we de tennissters vrij lieten. We wisten niet of ze zouden slagen. Maar nu dat wel is gebeurd moeten we constateren dat we juist hebben gehandeld”, zei een official van de Chinese bond tegen persbureau AP. „Deze hervorming kan dienen als een voorbeeld voor andere sporten.”

Na Li was zaterdag de betere tegen Schiavone. Ze kwam alleen aan het einde van de tweede set in de problemen. Het leek er zelfs even op dat een derde set de beslissing zou brengen, maar Schiavone liet zich van de wijs brengen door een beslissing van de scheidsrechter. Na Li bracht de stand op 6-6 en trok vervolgens de tiebreak met 7-0 naar zich toe.

Ze kreeg uit handen van de Australische Evonne Goolagong – in 1971 winnares in Parijs – de Coupe Suzanne Lenglen uitgereikt met een daarbij behorende cheque van 1,2 miljoen euro. Na Li was al de eerste Chinese die een WTA-titel won, de eerste in de toptien van het vrouwentennis en de eerste in een finale van een grandslamtoernooi.

Op de persconferentie droeg Na Li een shirt met daarop in Chinese karakters de tekst ‘sport verandert alles’. Toen een journalist verwees naar de demonstraties van juni 1989 op het Plein van de Hemelse Vrede in Peking en vroeg of ze met haar zege een sportrevolutie zou veroorzaken, bleef het stil. „Ik hoef deze vraag niet te beantwoorden. Ik ben maar gewoon een tennisster”, zei de winnares van Roland Garros.