Hoe lang we leven, blijft onbekend

Op de voorpagina van the Independent. Aan tafel bij De Wereld Draait Door. Over media-aandacht had het bedrijf Life Length onlangs niet te klagen. De claim: met een simpele spuugtest is te voorspellen hoe lang iemand nog zal leven, gebaseerd op de lengte van diens telomeren. Dat zijn de stukjes DNA aan de uiteinden van chromosomen, die bij elke celdeling korter worden. Hoe korter je telomeren zijn, hoe korter je te leven hebt, is het idee. Maar in een commentaar in Nature News tempert Elizabeth Blackburn de verwachtingen. In 2009 ontving zij de Nobelprijs voor het ontdekken van het enzym dat telomeren maakt. Ze schrijft dat telomeerlengte hooguit het risico op ziekten kan voorspellen, en dat die risico’s ook weer van andere factoren afhangen, zoals levensstijl. Iemands levensduur ermee voorspellen noemt ze ‘onnozel’. Overigens: Blackburn heeft haar eigen telomeerbedrijfje opgezet. Ze gaat ook telomeerlengtes meten, maar dan om “inzicht te geven in gezondheidstatus en ziekterisico’s”. Lucas Brouwers