Gates: bezuinigingen mogen missie Afghanistan niet treffen

Gates werd vanmiddag op het vliegveld van Kabul verwelkomd door generaal David Petraeus. Foto AFP / Jason Reed

De Amerikaanse minister van Defensie Robert Gates heeft vanmiddag een verrassingsbezoek aan Afghanistan gebracht. Hij waarschuwde dat aangekondigde bezuinigingen op het Amerikaanse leger de missie daar niet mogen schaden.

Gates, die voor de twaalfde keer tijdens zijn ministerschap in Afghanistan was, zei dat ‘het succes van de missie boven al het andere zou moeten staan’ als de VS willen dat Afghanistan niet opnieuw een vrijhaven voor het beramen van terreuraanslagen wordt. “Het meest kostbare zou zijn als we falen”, aldus Gates.

Hoewel Gates waarschuwde voor bezuinigingen op de missie in Afghanistan sloot hij niet uit dat de missie efficiënter kan worden uitgevoerd. Succes ‘sluit geen aanpassingen in strategie uit’, zo zei de minister.

Obama is nog altijd van plan om per 1 juli te beginnen met het terugtrekken van de Amerikaanse troepen, verzekerde Gates. Hij zei echter dat er nog geen beslissing is genomen over de aantallen troepen die dan worden teruggetrokken. Ook is nog niet besloten hoe snel andere troepen de eerste terugkeerders zullen volgen.

Onze correspondente in Afghanistan Bette Dam schreef deze week in NRC Handelsblad dat vooral het veiliger maken van de provincie Kandahar belangrijk is voor het slagen van de strategie van Obama:

“Met de operatie Hamkari (‘Samenwerking’) moest de tegenstander uit het gebied worden verdreven, binnen zeven maanden, voordat het lenteoffensief van de Talibaan zou beginnen. President Obama was gebaat bij een rustiger Kandahar: het is de provincie waar veel Talibaan vandaan komen en waar de wieg staat van de familie van de Afghaanse president Karzai. Als Kandahar onder controle kon worden gebracht, zou Obama’s voornemen om vanaf juli geleidelijk troepen uit Afghanistan terug te trekken aan geloofwaardigheid winnen.”

Gates zei dat het tempo van Amerikaanse terugtrekking niet te hoog moet zijn omdat de NAVO-bondgenoten dan ook wel eens snel hun troepen zouden kunnen willen terughalen. Desalniettemin erkende de minister dat de regering-Obama de ‘groeiende oorlogsmoeheid’ en de afkalvende steun in het Congres voor de oorlog in Afghanistan niet kunnen negeren.

Voor Gates was zijn bezoek aan Afghanistan zijn laatste, want hij wordt binnenkort opgevolgd door oud-CIA-directeur Leon Panetta. Gates sprak tijdens zijn bezoek onder meer met de Afghaanse president Hamid Karzai en de hoogste Amerikaanse militair in Afghanistan, David Petraeus.