Voormalig presidentskandidaat John Edwards aangeklaagd - ‘eens geloofwaardig, nu een oplichter’

John Edwards na een campagnetoespraak in Columbia, South Carolina in januari 2008. Vandaag werd hij officieel aangeklaagd voor het misbruiken van campagnegelden tijdens die gooi naar het Witte Huis. Foto Reuters / Jonathan Ernst

De voormalige Amerikaanse presidentskandidaat John Edwards is vandaag officieel in staat van beschuldiging gesteld. Een federale jury beschuldigt de voormalig presidentskandidaat ervan campagnegelden te hebben misbruikt voor het verbergen van een buitenechtelijke affaire.

De aanklacht volgt na twee jaar van grondig onderzoek, dat de gehele politieke carrière van Edwards besloeg. Edwards zou meer dan een miljoen dollar aan campagnegeld hebben gebruikt om het bestaan van zijn minnares, Rielle Hunter, uit de publiciteit te houden. Hij huurde haar oorspronkelijk in 2006 in om voor 100.000 dollar zijn presidentiele campagne te filmen, maar een jaar later was ze zwanger. Ze claimde zelf dat het kind van Edwards campagnemedewerker Andrew Young was. Vorig jaar gaf Edwards toe de biologische vader te zijn.

Fred Baron, hoofd financiën van Edwards-campagne, zei voor zijn dood in 2008 dat hij zowel Young als Hunter geld had gegeven tijdens de doofpotaffaire. Young claimt ook honderdduizenden dollars van een stokoude bankiersweduwe te hebben gekregen als persoonlijke gift aan Edwards. De zaak kostte Edwards zijn reputatie, zeker omdat zijn overleden vrouw tijdens de affaire tegen kanker streed. Elizabeth Edwards overleed in december 2010 aan de gevolgen van borstkanker.

Twee dingen maken dit tot een fascinerend verhaal, zegt NRC-correspondent in de VS Tom-Jan Meeus:

“Ten eerste was Edwards tweemaal heel erg dicht bij het Witte Huis. In 2004 was hij bijna vice-president van John Kerry, die toen nipt verloor van George Bush. En in 2008 werd hij tweede bij de voorverkiezingen in Iowa, waar de toon wordt gezet omdat er traditioneel de eerste voorronde van de voorverkiezingen wordt gehouden. Achter Obama, maar vóór Hillary Clinton. Dat was destijds een enorme verrassing.”

“Ten tweede slaagde hij er lange tijd in zijn sterke publieke imago overeind te houden. Hij kwam met campagnethema’s die Obama en Clinton later overnamen en was enorm geloofwaardig in zijn goede bedoelingen. Tijdens de campagne van 2008 wisten de media niets van de affaire - en dat in een land waar alles rondom zo’n kandidatuur onder een vergrootglas ligt. Maar die goede reputatie is hij nu al even kwijt; hij is van een geloofwaardige man verworden tot een oplichter.”

De kwestie is niet óf Edwards het geld misbruikte voor het in de doofpot houden van zijn affaire, maar de motivatie om dat te doen, schreef Slate eerder deze week:

Prosecutors maintain that it was a bid to keep his presidential campaign going, which would have meant that the money would have needed to be disclosed publicly. Edwards’s lawyers, meanwhile, are believed to be ready to argue that the funds were gifts from old friends to keep the affair from his cancer-stricken wife, Elizabeth, who later passed away.

De aanklacht is hier in pdf-vorm te vinden.