Lieveling van NBA stopt ermee. Twee jaar te laat

Charismatische basketballer Shaquille O’Neal zorgde dat sport mondiaal meer bekendheid kreeg.

Een van de meest succesvolle basketballers van de afgelopen twintig jaar stopt. Shaquille O’Neal kondigde op Twitter zijn afscheid aan. De 39-jarige Amerikaan plaatste een link naar een filmpje op YouTube waarin hij zegt te stoppen. „We hebben het gedaan. Negentien jaar, baby. Ik wil je heel erg bedanken en daarom vertel ik het jou eerst: ik ga met pensioen”, zegt een glimlachende O’Neal.

O’Neal, die kampt met een achillespeesblessure, vertelde aan sportzender ESPN dat hij eigenlijk niet wilde stoppen. Maar door zijn lichaam en leeftijd werd hij gedwongen afscheid te nemen. „Ik ga de wedstrijden missen. Ik ga de jacht op de ring missen. Ik ga eigenlijk alles missen”, zei hij.

De 2,16 meter lange en 147 kilo zware O’Neal heeft een indrukwekkende loopbaan achter de rug in de NBA, de Amerikaanse basketbalcompetitie. ‘Shaq’ begon in 1992 bij Orlando Magic, waar hij vier jaar speelde. Daarna kwam hij acht seizoenen uit voor Los Angeles Lakers, en vier jaar voor Miami Heat. De laatste drie seizoenen speelde hij achtereenvolgens voor de Phoenix Suns, de Cleveland Cavaliers en de Boston Celtics, waar hij zijn carrière afsloot.

O’Neal was – mede door zijn gevoel voor humor – zeer geliefd bij het publiek. Hij was een van de meest gezichtsbepalende spelers van de NBA in de afgelopen twee decennia. De center was belangrijk voor de ontwikkeling van het basketbal; hij zorgde ervoor dat de sport ook buiten de VS aan populariteit won.

O’Neal vierde zijn grootste successen bij de Lakers, met drie NBA-titels op rij. Basketbalkenner Mart Smeets zei tegen radioprogramma Langs de Lijn dat alles groot is bij O’Neal. „Zijn lijf, zijn handen, zijn ideeën, zijn dromen, zijn bankrekening, zijn tattoos”, zei Smeets. Maar: „Hij is twee jaar te lang doorgegaan.” (NRC)