Groupon: van midgetgolf naar miljardenhype

Advertentienetwerk Groupon gaat naar de beurs en zou 30 miljard dollar waard zijn. Groupon verdient aan kleine, lokale adverteerders. De hoge verwachtingen zijn te danken aan de extreem snelle groei.

De internetbubbel wordt tastbaar: ook de midgetgolfbaan uit Lage Vuursche staat in de belangstelling van internationale beleggers. Het is namelijk een van de tienduizenden klanten van het Amerikaanse advertentienetwerk Groupon, dat naar de beurs gaat.

Groupon maakte gisteren bekend dat het 750 miljoen dollar wil ophalen en wordt nu gewaardeerd op 30 miljard dollar (20,7 miljard euro). Dat is extreem veel voor een bedrijf dat amper twee jaar bestaat. De verwachtingen zijn zo hoog omdat Groupon razendsnel groeit: de omzet steeg in een jaar tijd van 44 miljoen dollar in het eerste kwartaal van 2010 tot 644 miljoen dollar in het afgelopen kwartaal. Het aantal medewerkers groeide van 37 in 2009 tot ruim 7.100 op dit moment.

In Nederland telt Groupon ongeveer 100 medewerkers. Ze werven klanten onder kleine lokale adverteerders: van pedicures, restaurants tot midgetgolfbanen. Zulke bedrijven maken van oudsher gebruik van huis-aan-huisbladen, de Gouden Gids of lokale radiozenders. Een kortingsnetwerk als Groupon kan meer concrete klanten opleveren, als je tenminste bereid bent de prijs te laten zakken. Lars Veul van Groupon Nederland legt het no cure, no pay-principe uit: „De adverteerder moet minstens 50 procent korting geven. Als zich genoeg mensen melden en de deal doorgaat, krijgt Groupon de helft van het aankoopbedrag.” Voorbeeld: de duizend mensen die zich inschreven voor het potje midgetgolf betalen een tientje in plaats van 27 euro; Groupon verdient daar dus 5.000 euro mee. De korting geldt alleen voor mensen die ingeschreven staan bij het netwerk.

Veul mag niets meer zeggen van zijn Amerikaanse baas: in de periode voor de beursgang, uiterlijk over drie maanden, heerst er radiostilte. Maar rondom de beursvloer is er genoeg rumoer over Groupon. Het bedrijf gaat naar de beurs op het moment dat de waardering voor internetbedrijven op een toppunt staat. Sociaal netwerk LinkedIn ging vorige maand naar de beurs en werd opeens 10 miljard dollar waard. Op dit moment staat het aandeel nog op 75 procent boven de beginwaarde. Skype, dat ook aan een beursgang werkte, werd door Microsoft overgenomen voor 8,5 miljard dollar. De waarde van Facebook wordt nu, al bubbelend, geschat op 80 miljard dollar.

In zo’n hype is het lastig de feiten van de verwachtingen te onderscheiden. Volgens Tim Poulus, financieel analist van ondezoeksbureau Telecompaper, heeft Groupon een groot deel van zijn snelle groei te danken aan een serie overnames van lokale advertentiebedrijven. „De autonome groei is een stuk lager.” Volgens Poulus is de waardering van 30 miljard dollar schromelijk overdreven. „Ze hadden beter de  6 miljard dollar kunnen pakken die Google vorig jaar voor Groupon bood.”

Die deal – het zou de grootste overname van Google geweest zijn – ketste af. In plaats daarvan begint Google zelf een kortingssite, gekoppeld aan het betalingssysteem Google Wallet. „Dat is de andere makke van Groupon”, zegt Tim Poulus, „zo’n kortingsysteem is snel na te bouwen.” Facebook, Amazon en veel krantenuitgevers doen iets soortgelijks.

Groupon hoopt de concurrentie voor te blijven door de kortingsacties beter af te stemmen op de interesse van de klanten. Die krijgen nu nog een wirwar aan aanbiedingen, alleen geselecteerd op regio. Straks houdt Groupon ook rekening met vorige acties waaraan je meedeed.

Ook Amerikaanse analisten zijn ongerust over Groupon. Niet zozeer over de verliezen die het bedrijf lijdt – dat hoort bij snelgroeiende startups – maar over de hoeveelheid cash die de oprichters en aandeelhouders na vorige financieringsronden uit het bedrijf trokken. Nog zo’n tastbaar bewijs van een internetbubbel.