Assad spreekt jongeren: nu komt het goed in Syrië

Te midden van de boze betogingen is het dit keer groot feest in Arbeen. Twintig jongeren uit de voorstad van Damascus zijn uit de gevangenis vrijgelaten.

In Arbeen, een conservatieve voorstad van Damascus waar al weken demonstraties tegen het regime plaatshebben, is het deze woensdag groot feest. Op het centrale plein vallen mensen elkaar huilend in de armen en een grote menigte trekt met luid gezang door de straten. De Syrische regering heeft zojuist ruim twintig jongeren uit de stad vrijgelaten die voor terrorisme tot levenslang waren veroordeeld. De vrijlating was het directe gevolg van een ontmoeting tussen de Syrische president Bashar al-Assad en een afvaardiging van jongeren uit Arbeen.

In een poging een einde te maken aan de protesten tegen zijn bewind heeft de president een nationale dialoog afgekondigd, waarin hij persoonlijke gesprekken zou voeren met vertegenwoordigers uit het volk. In navolging van een Arabische traditie waarin de leden van de stam op audiëntie komen bij de stamoudste, ontving de president de afgelopen week al afvaardigingen uit de steden in de omgeving van Arbeen. Dinsdag was het de beurt aan inwoners van Arbeen zelf. Tien jongeren uit het stadje mochten hun opwachting maken in het presidentieel paleis om de eisen van de inwoners aan de president bekend te maken.

Riad, een jongen van eind twintig die deel uitmaakte van de delegatie, vertelt over de ontmoeting met de president. „’s Ochtends werden we opgehaald door een auto van de president die ons naar het paleis bracht. Een speciaal aangestelde kolonel verantwoordelijk voor de nationale dialoog verzocht ons de ontmoeting goed voor te bereiden en drukte ons op het hart om vooral geen blad voor de mond te nemen.”

Volgens de kolonel had de president een onderhoud met de vader van Hamza al-Khateeb, de dertienjarige jongen uit Deraa die door de veiligheidsdiensten zou zijn doodgemarteld. De kolonel had echter een andere uitleg dan de westerse media. Hamza zou door een onbekende partij zijn neergeschoten, waarna extremisten zijn lichaam hadden meegenomen en verminkt. De vader die de waarheid over de kwestie aan het licht wilde brengen, moest wegens gevaar voor zijn leven de stad ontvluchten en zocht vervolgens bescherming bij de president.

Het verhaal van de kolonel is identiek aan de verklaringen op de Syrische televisie dat niet de veiligheidsdienst, maar gewapende bendes het lichaam van Hamza hebben verminkt om de regering in diskrediet te brengen. Deze versie noch die van de oppositie kan onafhankelijk worden bevestigd.

„In de namiddag ontving de president ons in de ceremoniezaal”, vertelt Riad. „Hij oogde vermoeid en was enorm vermagerd. Allereerst bood hij zijn excuses aan en stelde hij dat hij hoogstpersoonlijk verantwoordelijk was voor alle mensen die tot zijn grote spijt de afgelopen weken tijdens de onlusten waren omgekomen. Vervolgens wilde hij de exacte redenen weten achter de demonstraties en de eisen van de betogers.

„Wij vertelden alles wat er de afgelopen weken in de stad had plaatsgehad. Het keiharde optreden van de veiligheidsdiensten tegen de demonstranten, de gewelddadige arrestaties, de martelingen en de vernederende berichtgeving in de staatsmedia die ons afschilderden als gewapende extremisten.

„De president reageerde begripvol en soms zelfs verbaasd alsof hij niet afwist van het optreden van de veiligheidsdiensten. Hij beloofde dat het leger en de veiligheidsdiensten zouden worden teruggetrokken en gaf aan dat de bevolking zelf de verantwoordelijkheid moest gaan dragen voor de veiligheid in de stad. Hij beklemtoonde dat de noodtoestand inmiddels was opgeheven en dat in de loop der tijd de Syrische veiligheidsdiensten zullen worden ontbonden. Die worden dan vervangen door een nieuwe politiemacht die door Turkse experts wordt opgeleid.”

Ook op politiek vlak beloofde president Assad hervormingen door te voeren. Hij noemde onafhankelijke media, een pluralistisch politiek stelsel en vrije verkiezingen.

Ten slotte kwam de zaak ter sprake van jongeren uit Arbeen die al meer dan vijf jaar vastzaten voor betrokkenheid bij een aanval op het nationale televisiestation van Syrië. Hoewel deze jongens in principe buiten de nationale amnestieregeling vielen die voorziet in de vrijlating van alle politieke gevangenen, beloofde de president dat ook zij vrij zouden komen.

De president hield woord en op persoonlijk decreet werden de jongens deze woensdag vrijgelaten, tot grote vreugde van de inwoners van de stad. „Ik kan nog steeds niet geloven dat ik daadwerkelijk de hand van de president heb geschud”, merkt Riad op, nog steeds vervuld van opwinding. „Alles zal nu goed komen.”

Maar ondanks de vrijlating van de gevangenen lijken de overige inwoners van Arbeen niet onder de indruk van de beloftes van de president. De mensen die in optocht door de stad trekken, heffen de handen omhoog en schreeuwen nog steeds luidkeels: „Het volk eist de val van het regime.”