Criticus tartte leger en extremisten

Saleem Shahzad was internationaal bekend als journalist die de banden van het Pakistaanse leger met extremisten onderzocht. Hij is gisteren dood gevonden.

Pakistan is opgeschrikt door de moord op Syed Saleem Shahzad, een van de best geïnformeerde journalisten van het land over Al- Qaeda, de Talibaan en verwante extremistische groeperingen. Shahzad (40) werd zondag ontvoerd op weg naar een televisiestudio in zijn woonplaats Islamabad. Gisteren werd zijn lichaam gevonden in een kanaal, 150 kilometer zuidoostelijk van de hoofdstad. Het vertoonde tekenen van marteling.

Waarnemers vermoeden betrokkenheid van de militaire inlichtingendienst ISI. Die zou Shahzad het zwijgen hebben opgelegd uit onvrede over zijn onthullingen over betrekkingen tussen extremistische groeperingen en bepaalde legerkringen. Pakistan geldt als een van de gevaarlijkste landen ter wereld voor journalisten om te werken.

Shahzad schreef voor verschillende internationale media. Juist afgelopen zaterdag, de dag voor zijn verdwijning, had hij voor Asian Time Online een eerste artikel gepubliceerd over de recente grootscheepse aanval op een Pakistaanse marine luchtvaartbasis in Karachi. Daarin schreef Shahzad over sympathieën binnen de marinebasis voor islamitische extremisten. Onlangs werden zeker tien personen, de meesten behorend tot het lagere kader, opgepakt. Volgens Shahzad was de bestorming het werk van Ilyas Kashmiri, commandant van de operationele tak van Al-Qaeda. Ze was een vergelding voor de dood van Osama bin Laden, begin vorige maand, en een reactie op het oprollen van de cel van Al-Qaeda in Karachi.

Shahzad werd ook in het buitenland gerespecteerd. Eerder dit jaar sprak hij voor het Department of War Studies van het King’s College in Londen. De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken, Hillary Clinton, prees zijn werk. „Zijn verslaggeving over terrorisme en inlichtingenzaken brachten de gevaren aan het licht die extremisme vormt voor de stabiliteit van Pakistan”.

Shahzads kracht was dat hij zijn informatie ter plekke haalde, in de Pakistaanse stammengebieden en in de door de Talibaan beheerste gebieden in Afghanistan. In november 2006 werd hij in de Zuid-Afghaanse provincie Helmand vastgehouden door de Talibaan. „Niets bijzonders. Ik had alleen geen toestemming gevraagd een bepaald district binnen te komen”, relativeerde hij die gebeurtenis eind april in een gesprek met deze krant. Hij lag toen gewond in bed door een auto-ongeluk.

Drie dagen later doodden de Amerikanen Osama bin Laden en stond er alweer een artikel van zijn hand in Asian Time waarin hij uitlegde dat eerder binnen Al-Qaeda al provisorische afspraken waren gemaakt over het nieuwe leiderschap. Het oorlogsterrein zal verschuiven van Afghanistan naar Pakistan, voorspelde hij.

Later deze maand was in Londen de presentatie gepland van Shahzads nieuwste boek: Inside Al-Qaeda and the Taliban: Beyond Bin Laden and 9/11. Daarin beschrijft hij hoe Al-Qaeda de controle in de Pakistaanse stammengebieden heeft overgenomen. „Niets is mogelijk zonder instemming van Al-Qaeda”, zei hij.