Messi is door niets en niemand af te stoppen

Lionel Messi maakte in de Champions finale met zinderend optreden opnieuw zijn faam waar. De 23-jarige Argentijn zet nu al spelers als Pelé, Cruijff en Maradona in zijn schaduw.

Barcelona's Lionel Messi celebrates after scoring as Manchester United's goalkeeper Edwin van der Sar reacts during their Champions League final soccer match at Wembley Stadium in London May 28, 2011. REUTERS/Paul Hanna (BRITAIN - Tags: SPORT SOCCER IMAGES OF THE DAY)
Barcelona's Lionel Messi celebrates after scoring as Manchester United's goalkeeper Edwin van der Sar reacts during their Champions League final soccer match at Wembley Stadium in London May 28, 2011. REUTERS/Paul Hanna (BRITAIN - Tags: SPORT SOCCER IMAGES OF THE DAY) REUTERS

In café O’Neall’s aan Euston Road zongen fans van Manchester United tot diep in de Londense nacht uit volle borst hun clubliederen. Maar echt blij waren ze niet. De avond van de grote verwachting was geëindigd in ontnuchtering. Verliezen doet pijn, maar worden weggespeeld in de finale van de Champions League is ondraaglijk. Barcelona was so fucking good, dat hen weinig anders restte dan het demasqué op Wembley weg te drinken met liters bier. Beter voor even een gedrogeerde dan een verwarde geest.

Messi? Don’t mention Messi. De kleine Argentijnse dribbelaar was zaterdagavond een plaag voor Manchester United. Aan hem werden de fans, zo kort na de finale, ongaarne herinnerd. In stilte erkenden ze zijn grootheid, maar het ging te ver dat openlijk uit te spreken. Hun held Wayne Rooney maakte weliswaar een prachtig doelpunt, maar aan Messi kon zelfs hij niet tippen. Maar wie kan dat tegenwoordig wel?

Vergeet Pelé. Vergeet Johan Cruijff. Vergeet Diego Maradona. Vergeet Franz Beckenbauer. Allen grote voetballers, maar Messi is de beste. Nog maar 23 jaar en spelen als god. Wie was dat gegeven? Messi kan alles: dribbelen, passeren, schieten, passen, koppen en vooral in alle situaties scoren. Het voetbalveld is zijn biotoop. Tegen wie of waar hij speelt, maakt voor Messi geen verschil. Een trapveldje in zijn geboorteplaats Rosario of op Wembley in de finale van de Champions League, Messi doet met de bal wat hij wil. Dat erkende ook Alex Ferguson, de manager van Manchester United. „We kregen nooit de overhand op het middenveld. Daarnaast slaagden we er niet in om Messi te controleren.”

Messi is bij vlagen zinsbegoochelend. Hij lijkt nooit in het nauw te worden gedreven; altijd vindt de Argentijn een oplossing. Het begrip ruimte is voor hem relatief; Messi creëert altijd ruimte. En probeer hem niet uit de wedstrijd te schoppen. Het is zinloos. Messi is zo snel en zo wendbaar, dat vrijwel elke aanslag vergeefs is.

Hij is eigenlijk niet af te stoppen, zoals zes verdedigers van Spaanse clubs tegenover The Guardian verklaarden. De Engelse krant had hen voor de finale gevraagd hoe Messi bestreden moet worden. De antwoorden waren eensluidend: er is geen beginnen aan. Of zoals Gonzalo Rodriguez van Villarreal zegt: „Er bestaat geen formule om Messi af te stoppen, helaas.” Of Ricardo Costa van Valencia: „Probeer te voorkomen dat Messi de bal krijgt.” En Julien Escudé van Sevilla: „Messi truct je niet, hij passeert je gewoon. Een groot speler.”

Bijzonder aan Messi is dat hij zonder bal nauwelijks opvalt. Tijdens de training daags voor de finale was het even zoeken. O ja, daar loopt hij. Pas in balbezit ontstijgt Messi zijn ploeggenoten, van wie Xavi en Iniesta toch ook de een aardig balletje kunnen trappen. Waar Xavi en Iniesta met hun spelinzicht en fabelachtige steekpasses het brein van Barcelona vormen, doet Messi wat hij wil. Hij zwerft over het veld, controleert de bal, past de bal, passeert een tegenstander, gaat een combinatie aan of scoort. Voor zijn tegenstanders met een gekmakende eenvoud.

Messi is ook een heer. De verongelijktheid van andere topvoetballers is hem vreemd. Vrijwel nooit ageert hij tegen een schoppende tegenstander. Hij zal ook niemand een gele of rode kaart aansmeren. Als Messi wordt getackeld, kijkt hij even onschuldig om zich heen, staat op en vervolgt de wedstrijd. Zijn wraak is altijd sportief. Messi is gewoon het liefste jongetje van de klas.

Hoe dat komt? Zo is hij. Hoewel ook zijn afkomst meespeelt. Messi komt uit een eenvoudig maar warm gezin, met Celia en Jorge Messi als zorgzame ouders. En met een warme herinnering aan zijn oma, die overleed toen Messi tien jaar was. Na elk doelpunt dat hij maakt, richt hij zijn vingers naar de hemel. Voor oma Celia, die hij nooit zal vergeten. En Messi zal ook nooit zijn afkomst verloochenen. Gevraagd naar de periode na zijn carrière sprak hij niet van een verheven luxe leven, maar gewoon over terugkeer naar Rosario met een vrouw en kinderen.

Bij Messi vraag je je voortdurend af of hij nooit in niveau terugvalt. Hij is toch ook een mens van vlees en bloed? Ja, tijdens het WK in Zuid-Afrika, vorig jaar zomer, was hij niet op zijn best. Maar dat moet vermoeidheid na een lang seizoen zijn geweest. Of de rol van de toenmalige bondscoach Maradona die zichzelf belangrijker vond dan zijn sterspeler. Sommige sterren hebben de neiging te beletten dat een ander hen in grootheid overtreft.

Tijdens de finale viel het belang van de wedstrijd niet aan Messi af te lezen. Hij dartelde over het veld en maakte kort na rust (natuurlijk) de belangrijke tweede treffer, waarmee Barcelona de aanzet gaf tot een demonstratie van macht. Waar Manchester United voor de rust nog enige tegenstand kon bieden, zakte het in de tweede helft ver terug.

Messi en zijn ploeggenoten grepen de tegenstander bij de keel en lieten hem niet meer los. Met een 3-1 nederlaag kwam Manchester United er nog genadig vanaf. Met Messi is het voetballeven waanzinnig mooi. Maar voor zijn tegenstanders erg wreed.