Californië moet druk overvolle gevangenissen verlichten

Het Amerikaanse Hooggerechtshof heeft de staat Californië gisteren gelast om de druk op de overvolle gevangenissen te verlichten. Het gevolg van de uitspraak is dat Californië duizenden gevangenen zal moeten overplaatsen naar lokale gevangenissen, hun celstraf zal moeten omzetten in een taakstraf of zal moeten vrijlaten.

Het grote aantal gevangenen in Californië, dat kampt met een begrotingstekort van circa 11 miljard dollar (8 miljard euro), is het gevolg van strenge straffen die in de jaren negentig zijn ingevoerd. De 33 gevangenissen voor volwassenen herbergen momenteel circa 145.000 gedetineerden, terwijl ze oorspronkelijk zijn gebouwd voor maximaal 80.000 gevangenen. Het Hooggerechtshof heeft gisteren bevolen dat Californië met de huidige capaciteit niet meer dan 110.000 veroordeelden mag opsluiten. In de komende twee jaar zal de staat een oplossing moeten vinden voor het onderbrengen van circa 35.000 gevangenen.

De negen leden van het Hooggerechtshof waren met vijf tegen vier stemmen sterk verdeeld over de kwestie. De gematigd conservatieve opperrechter Anthony Kennedy, die vóór stemde, zei dat de medische en geestelijke zorg in de gevangenissen niet voldeed aan grondwettelijke eisen. Hij citeerde suïcidale gedetineerden die langere tijd zitten opgesloten in „kooien met het formaat van een telefooncel zonder toiletten”. Ook sprak hij van wachtlijsten van 700 gevangenen voor de dokter en van 54 gedetineerden die één toilet moeten delen.

Kennedy zei dat drastische maatregelen noodzakelijk zijn om „onnodig leed en vermijdbare overlijdensgevallen” te voorkomen.

De conservatieve opperrechter Antonin Scalia daarentegen, die tegen stemde, sprak van „mogelijk het meest radicale bevel van een hof in de geschiedenis van onze natie”. Volgens Scalia moeten straks „duizelingwekkende aantallen” gevangenen worden vrijgelaten.

De uitspraak van het Hooggerechtshof vloeide voort uit aanklachten van gevangenen uit 1990 en 2001 die klaagden over de slechte voorzieningen. In 2009 besloot een speciale commissie van drie federale rechters uit Californië nog dat het aantal gevangenen moest worden teruggedrongen met 46.000. (AP, Reuters)